Кини-Нуи

Информация о пользователе

Привет, Гость! Войдите или зарегистрируйтесь.


Вы здесь » Кини-Нуи » Рассказы » The Crossing


The Crossing

Сообщений 1 страница 12 из 12

1

Перевод рассказа "The Crossing", опубликованного польским издательством АМЕЕТ в новых книгах серия "activity books"  BIONICLE® Glatorian. Английский вариант - результат перевода с польского - публикуется на сайте BZP. В публикуемом здесь переводе на русский язык возможны отдельные неточности, которые будут исправляться по мере появления более правильной английской версии текста.


ПЕРЕХОД

Грег Фаршти, 2009

Cтракк со злостью ударил своим ледяным топором в стол, с такой силой, что его поверхность с громким треском раскололась. Метус нервно дернулся.

- Нет! – крикнул Стракк. - Нет. Совершенно точно - нет.

Метуса это совсем не обрадовало. Уже давно он организовывал для воинов состязания и тренировки. Многие из них были так же упрямы, как Стракк, но он все-таки не привык к тому, чтобы рядом, не подумав, швырялись опасными предметами.

Конечно, он мог бы это и предвидеть. Глаторианы вообще никогда ничего не делали бесплатно, а уж Стракк был экстраординарно жаден. В Иконоксе часто шутили, что Стракк бы даже не открыл глаза на рассвете, если бы не был уверен, что ему за это заплатят.

На какое-то мгновение Метусу захотелось бросить все это. Однако, он быстро понял, насколько важно завербовать Стракка.

- Ты мне кое-что задолжал – напомнил ему Метус. – Только подумай, что бы с тобой было, если бы не я? И, в конце концов, разве я часто прошу тебя помочь?

- Ну... А как насчет дуэли с Кииной в прошлом месяце? – ответил Стракк. – А ещё год назад ты просил меня помочь тебе потренировать того хвастуна, помнишь? И потом мне пришлось провести несколько недель у лекарей, потому что тот парень забыл, что у нас всего лишь учебная битва. А ещё был этот…

- Ну ладно, достаточно, - прервал его речь Метус. – Я не хочу выслушивать историю твоей жизни. Это быстрая, легкая работа. Ты можешь много заработать за одну неделю. Ты в деле или нет?

Метус явно врал. Он часто так делал, когда вел переговоры со своими воинами. Работа, которую он предлагал Стракку, не была ни быстрой, ни легкой. Она состояла в транспортировке драгоценного эксидиана – выплате за битву между деревнями Иконокс и Вулканус, проигранную другим воином, по имени Гелу. Обычно, караваны избирали кратчайшую юго-восточную дорогу через Дюны Предательства прямо в огненную деревню. Эта дорога не была самой безопасной, но вы могли совершить по ней путешествие без вреда для здоровья.

Однако, последние несколько недель показали, что группа существ-варваров, называемых «Охотниками за Костями», превратила дюны в ловушку. По неизвестной причине они решили остановить торговлю между деревнями, изолировав их, а особенно деревню воды - Таджун, от всего остального мира. Путешествовать через пустыню стало слишком рискованно. Караваны подвергались нападениям, и, что более важно, никто из тех, кто эти караваны сопровождал, еще не вернулся домой живым.

У жителей Иконокса не было выбора. Если они не решат проблему, их воины не смогут принимать участие в сражениях нигде на Бара Магне. Так что они придумали другой путь, которым можно было безопасно добраться до Вулкануса.

- Дай-ка подумать, - сказал Стракк. – Ты хочешь послать повозку, полную груза, на восток, через Черные Пики, потом на юг через Темные Водопады, а под конец – через Жуткий Каньон? Каждое из этих мест более опасно, чем пустынная летучая мышь, которую хватил солнечный удар! И ты хочешь, чтобы я сопровождал эту погребальную процессию?

- Да, - кивнул Метус.

- Нет, - повторил Стракк. – Я – Глаториан. Я получаю деньги за то, что сражаюсь всякий раз, когда моя деревня хочет чего-то от другой деревни. Я никоим образом не охранник, не исследователь новых земель и не посыльный. Я сражаюсь с другими Глаторианами. Я не дерусь с Охотниками за Костями. Они имеют дурную привычку укорачивать другим жизни.

Метус знал, что в этом Стракк был прав. Не следовало нарушать права Охотников за Костями на территорию, если этого можно было избежать. Их ездовые животные, называемые Каменными Конями, имели несколько рядов острых зубов и хвосты с ядовитыми жалами, как у скорпиона. Их удивительное обоняние делало их способными учуять врага за много километров. Сами охотники были ничуть не более дружелюбны - если бы они были такими, они бы не выжили все эти тысячелетия среди пустошей. Они безжалостны, яростны и ненасытны. Если и можно было найти у них какие-то достоинства, то это была их выносливость – они никогда не прекращали преследования – и их меткость. Они продолжали нападать на караваны, не оставляя ничего ценного… и не оставляя свидетелей.

Агори вышел из комнаты. Глаториан последовал за ним, продолжая ворчать:

- А как насчет Скраллов? Помнишь? Такие огромные парни в черных доспехах… Когда они накладывают свои лапы на кого-то, те превращаются в слизь, и это просто так, шутки ради. Там, в Черных Пиках, они прячутся за каждым камнем!

- Да не бери в голову, - сказал Метус. – Решай сам. Мы наймем лучших.

Метус указал на повозку, уже нагруженную, на борту которой находился Агори из Иконокса по имени Кирболд, и еще какой-то Агори в зеленых доспехах, из селения Тезара.

- С каких это пор Тезариане посылают своих Глаториан в поддержку Иконокса? – спросил Стракк.

- С тех пор как Охотники за Костями сделали их жизнь такой же трудной, как наша, - ответил Метус. – Они хотят проверить новый путь сами. Если подтвердится его безопасность, они тоже начнут использовать его. Этого Агори зовут Тардук. Он говорит, что знает тот район.

Метус повернулся и взглянул Стракку прямо в глаза.

- Народу Иконокса необходимо послать Глаториана с этим конвоем – ты должен это понять. Если ты согласен, думаю, я сумею организовать для тебя несколько поединков в Вулканусе. И они назовут тебя великим героем.

Стракк холодно рассмеялся:

- Великим героем… Герои в конце концов оказываются под двухметровым слоем земли. Некоторым из них на могиле как памятник ставят камень. Но со мной можно договориться… иногда. ОК, я пойду… если ты удвоишь мою обычную оплату.

Метус сглотнул. Это значило, что придется дать Стракку много оружия и запасов Иконокса. Но, в конце концов, другого пути не было. Невыполнение обещание, данного Вулканусу, грозило погубить саму идею матчей на арене между Глаторианами, в сражениях которых решались споры между племенами. А тогда Метус станет банкротом.

- Хорошо, - сказал вербовщик. – Я постараюсь договориться об этом со старейшинами племени. Будь готов выйти в дорогу в ближайшее время.

- А я уже вышел в дорогу, – ухмыльнулся Стракк. – Готовьте мое вознаграждение – я скоро его заберу.

«Если тебе повезет», - подумал Метус. – «А там, куда ты направляешься, везения недостаточно».

***

Они отложили отъезд на несколько часов после восхода солнца. Греш хотел выйти пораньше, на рассвете, но Стракк настоял на том, чтобы они загрузили столько снарядов-Торнаксов и дополнительного оружия, сколько было возможно. Греш полагал, что мудрее было бы путешествовать налегке – это могло ускорить их движение по пустыне.

- Ага… Я знавал ребят вроде тебя, путешествовавших налегке, - проворчал Стракк. – Это, конечно, ускорило их движение – в могилу. Слушай, малыш, ты же знаешь, чем прославились Охотники за Костями. И их будет больше, чем нас. Ты сумеешь победить по крайней мере нескольких из них, прежде чем они до тебя доберутся? Если да, тогда может быть – только может быть – у тебя есть шанс на выживание.

- Ты думаешь, нам придется с ними сражаться? – спросил Греш.

- Нет, нет, - ответил Стракк. – Прежде всего, я думаю, что нам вообще не следовало браться за эту работу. Но раз уж мы за нее взялись, давай делать все по-умному. Когда мы окажемся на их территории, убежать будет уже невозможно. Поэтому нам придется как-то с ними сразиться.

Греша Стракк знал не очень хорошо. Хотя их дороги как-то пересекались, на пути через пустыню в поселение Вулканус. Тогда у них произошла небольшая стычка с Охотниками за Костями, но они сумели выйти из нее живыми и невредимыми. С тех пор Стракк всегда держал спину прикрытой. Охотники за Костями не забывали таких вещей.

Стракк не особо доверял Грешу. Юный тезарианский воин казался Стракку слишком скромным и благородным. Единственным Глаторианом, который был в хороших отношениях со Стракком, был Малум из Вулкануса. Но, говорят, его изгнали из племени после случая на арене, когда он пытался прикончить своего противника. Для Стракка, это явно доказывало, что жители Вулкануса не понимали, как это действует на жизнь Глаториан.

Стракк пошел к голове колонны. Двухголовый спикит, запряженный в повозку, тупо разглядывал ухабистую дорогу перед собой. Белый Глаториан надеялся, что в повозке достаточно еды. Спикиты были сильными и выносливыми упряжными животными, но голодными они пожирали все, что попадалось им на глаза, включая повозку и ее хозяина.

- Я слышал, Тардук, - сказал Стракк закрепляющему упряжь тезарианскому Агори, - что ты много путешествовал.

- Да. Правда, – ответил Тардук. – Я выкапывал артефакты – старые доспехи, оружие, свитки… маленькие фрагменты истории. Я провожу много времени в руинах, ища там разные вещи.

- Ммм, довольно… интересно, - согласился Стракк.

«Во, блин, псих!» - добавил он мысленно.

- Я всегда хотел посмотреть на Черные Горы, - продолжил Тардук. – Там, наверно, много сокровищ!

- Подожди-ка… Ты наш проводник, - сказал ошеломленный Стракк, - и ты никогда там не был?

- Нет, - сказал Тардук, улыбаясь.

- Тогда почему?.. - Стракк лишился дара речи.

- А кроме него никто не вызвался, - объяснил Кирболд. – А его было легко уговорить.

- Хватит все время разговаривать, - тихо сказал Греш. – Ваши голоса слышны на всю округу. Вы же не хотите, чтобы вас услышали Охотники за Костями?

- Да ты оптимист, друг мой, - сказал Стракк. – Если они здесь – а они здесь по определению – тогда они знают о нас с того момента, как мы вышли из Иконокса. Давайте просто надеяться, что они не знают, что мы везем с собой.

- А что, если они узнают? – спросил Греш.

Стракк показал на Грешевский метатель Торнаксов.

- Тогда мы увидим, как ты умеешь пользоваться этим, малыш.

***

Неискушенный наблюдатель мог бы сказать, что Бара Магна – это просто пустыня. Действительно, куда бы вы ни посмотрели, вы видели только пирамиды, дюны и равнины. Кое-где ветер раздувал крупицы песка с такой силой, что они могли повредить даже глаторианские доспехи.

Не забывайте и убийственную жару. Солнце Бара Магны жарило пустыню с таким дьявольским пылом, что здесь бывали только Охотники за Костями или отчаянные торговцы, убегающие от них. Песок был таким горячим, что даже прикосновение к нему обжигало. Никто не выжил бы здесь и дня без запаса воды.

В сумерках, когда солнце пряталось за горизонт, как будто мгновенно гас факел. Тогда температура сильно понижалась, и Агори разводили огонь, чтобы согреться. Ночью пустыня была вдвое опаснее. Ночные хищники выходили из своих пещер, вылезали из-под камней и песка, где они прятались от жары. В темноте Охотники за Костями могли подобраться к деревне на расстояние менее дюжины метров, и захватить стражников, неосторожно оставивших защищающий их свет факелов. И старая пословица Агори гласила: «Когда смерть приходит днем, ты, по крайней мере, ее видишь». Никто не мог рассчитывать на такую удачу ночью.

Однако, те, кто знали Бара Магну достаточного хорошо, сознавали, что этот мир был чем-то большим, чем просто пустыня. Они помнили время, когда Река Скраллов не была единственным потоком, прорезавшим когда-то зеленую землю. Они знали, что Тезара была раньше не крошечным оазисом, но частью огромных, протяженных джунглей. И они еще слышали пронзительные крики водяных птиц, летавших над океанскими волнами, когда-то давно разбивавшимися о берег.

Все исчезло около 100 000 лет назад, когда великая катастрофа навсегда изменила облик планеты. После этого ни у кого не осталось времени для уроков истории. Все мысли были заняты тем, как пережить еще один день.

Повозка двигалась по горячему песку, но Стракк видел эти земли такими, какими они когда-то были. Он происходил с дальнего севера - Иконокс не был его родиной. Он просто оказался неподалеку, когда разразилась катастрофа, позже названная «Крушением». Вернуться к себе домой стало невозможно, и Стракк нашел убежище в Иконоксе. В то время все изменилось: место джунглей заняла пустыня, а тепло расплавило ледники. Никто не знал, что еще уцелело… и с той поры жизнь стала борьбой за выживание.

Стракк обернулся назад. Иконокс уже скрылся за горизонтом. Он остановил своего Сталкера.

- Ну, пора это сделать, - сказал он. - Теперь мы можем остановиться.

Греш удивленно взглянул на Стракка:

- О чем ты говоришь?

- А ты как считаешь? – ответил Стракк. – Ты же не думаешь, что мы будем тащить этот хлам всю дорогу наверх в Черные Горы? Если ты действительно поверил моей сказочке о сражении с Охотниками за Костями, то впредь прикрывай голову от солнца.

- Но это наше задание, - сказал Греш.

Стракк фыркнул.

- Разумеется. План такой: Агори оставляют повозку, мы берем эксидиан и прячем его. Потом разбиваем повозку на мелкие куски. Вернувшись в деревню, сообщаем, что на нас напали Охотники за Костями и все забрали.

Двое Агори посмотрели друг на друга. Тардук покачал головой, давая понять, что он тоже не знает, что происходит.

- А потом?

- Через пару недель мы сюда вернемся и выкопаем сокровище, - ухмыльнулся Стракк. – Потом каждый из нас заберет свою долю и пойдет своей дорогой. И никто не будет в обиде.

- Кроме жителей Иконокса. Вулканус не забудет долг так просто, - сказал Греш, направив свой метатель на Стракка, хотя и немного неловко. - Есть другой план. С этого момента ты будешь ехать впереди нас. И если попробуешь сбежать, поверь мне, ты не уйдешь слишком далеко.

- Ты тупой, или как? – прорычал Стракк. – В наших руках богатство!

Греш указал своим метателем на дорогу.

- Иди. У нас есть дело, которое надо закончить. Мы будем поступать так, как правильно.

Стракк посмотрел на Греша с недоверием, но затем направил своего сталкера вперед, бормоча:

- В этом мире так много Глаториан, а мне попался именно тот, который должен «поступать правильно».

Греш посмотрел вслед Стракку, без особых мыслей, а затем спросил Тардука:

- Ну, а ты что думаешь? Что нас ожидает? Я не люблю неожиданностей.

- Всё, чего бы тебе не хотелось увидеть, - ответил Тардук. – Это было довольно спокойное место, но с тех пор как Вороксы заполонили Дюны Предательства, песчаные летучие мыши, дюнные змеи и даже гигантские пещерные скорпионы ушли на север. Поэтому здесь их полно, всю дорогу до Черных Гор.

- Это не самое худшее, с чем мы можем встретиться, - прервал его Кирболд. – Когда-нибудь бывал в Море Жидкого Песка?

Греш покачал головой. Это "Море" располагалось южнее поселения Вулканус. Оно выглядело как обычная пустыня, но состояло в основном из жидкой грязи, которая всё в себя засасывала. Удача и сноровка изредка помогали, но те, кому недоставало того или другого, ныне лежали в его глубинах.

- Здесь есть несколько похожих мест, - сказал Кирболд. – Их немного, но они такие же скверные, а может и хуже. Думаешь, что идешь по простой пустыне, размышляешь о своем, а потом…

- Ты слышал, Стракк? – спросил Греш.

- Я никогда бы не пропустил такую замечательную новость, - сказал ледяной Глаториан. – Это великая привилегия - ехать первым.

- Смотри внимательно, - сказал Греш. – Это избавит нас от проблем.

- Ага, конечно, я вас избавлю... – Стракк не скрывал своей иронии. – Только наблюдайте, не засасывает ли меня в грязь. Тогда вы просто остановитесь… и это избавит вас от проблем.

Некоторое время ехали в молчании. Всё еще далекие от них Черные Горы появились во всей их зловещей величавости. О них слагали легенды даже в те времена, когда Бара Магна была еще зелёным раем. Очень популярны были рассказы о путешественниках, которые не вернулись из своей поездки. Те же, кто вернулся, изменились. И их истории были еще более интересны.

Греш посмотрел на Кирболда.

- А ты? Как ты здесь оказался?

+1

2

- Я выкапывал грязь, - ответил он. – Я использовал ее, чтобы покрывать разные предметы. Они тогда не ржавеют, это очень эффективно. 

     - Ты не ответил на мой вопрос.

     - Я добывал грязь. Я соскабливал  ее с земли. Конечно,  и другие используют ее, но я был тем, кто ее открыл. В некотором смысле, это как бы… моё. И если она в опасности, я хочу быть здесь.

     Греш кивнул. Он выслушивал и более странные вещи. В конце концов, по похожим причинам Глаториан бы не позволил другим трогать свое оружие. 

     Солнце было в зените. Греш показал на наклонную скалу.

     - Мы можем разбить здесь лагерь и подождать, пока не станет попрохладнее. 

     Кирболд и Тардук поставили повозку  в тень. Прежде чем  приступить к трапезе самим, они позаботились накормить спикита.

     Стракк сел на песок и закрыл глаза. Греш остался караулить.

     - Думаешь, там, далеко, что-то  есть? – спросил Кирболд Тардука.

     - Кто знает? - ответил Агори. – Может быть, когда-то в тех горах была цивилизация, одна из тех, про которые мы никогда не слышали. Может быть, там остались какие-то орудия или машины. Для такого как я, это сокровище, ждущее открытия.

     - Нет, не то... я имел в виду чудовищ.

     - Похоже на то, насколько я знаю... если ты считаешь Скраллов чудовищами...

     Кирболд повесил голову и устремил на песок пустой взгляд.

     - Хмм, я ничего такого не думаю. Но если они нападут на нас... Нам ведь негде спрятаться, ты так не думаешь?

***

     Позже, вечером, они отправились дальше. Стракк обнаружил пустынную летучую мышь. Она вскочила из глубины песка  и, нырнула обратно, утащив с собой песчаную лису. Спикит громко зарычал от страха и ярости.

     - Ненавижу их, - сказал Стракк. - Никогда не знаешь, когда они выскочат.

     - Гигантский скорпион хуже, – заявил Тардук, чувствуя, что по спине у него бегают мурашки. – Я сталкивался с ними несколько раз, когда искал артефакты в пещерах.

     - Есть легкий способ решить эту проблему, - сказал Стракк.

     - Какой?

     - Не балуйся в пещерах, - ухмыльнулся Глаториан.

     - Я думаю, нам следует беспокоиться о дюнных змеях, - вмешался Кирболд.

     - Да? Почему? – спросил Стракк с любопытством.

     - Потому что они повсюду вокруг нас!

     Сталкер Греша запаниковал и встал на дыбы. Стракковский сделал то же самое. Спикит взбрыкнул и собирался спасаться бегством,  но Кирболд остановил его, стараясь удержать в узде.

     Пески, казалось, ритмично  двигались  - прямо под ним кишели отвратительные змеи. Это зрелище напоминало океанские волны, хотя вид был совсем не таким успокаивающим. Дюнные Змеи не решаются нападать на крупных противников, но их яд достаточно смертоносен, чтобы один укус убил за несколько секунд.

     - Похоже, мы залезли в их гнездо! – крикнул Стракк. – Что теперь? 

     Греш силился вернуть контроль над своим сталкером. 

     - Если твое животное упадет мертвым, прыгай! Иначе он раздавит тебя!

     - Спасибо, я бы никогда не додумался до этого, - проворчал Стракк. – Если бы только ты слушал...

     - Проход! – закричал Тардук. – Вон там! Смотрите!

     Песок там, куда он показывал, не двигался. Все понимали, что это их единственный шанс на спасение.

     - Вперед! – скомандовал Греш, заставляя своего Сталкера двинуться в том направлении.

     Стракк сумел последовать за ним, выпрыгнув над клубком только что выползших из песка змей. Спикит, хотя и понукаемый Кирболдом, не мог продвинуться дальше.

     Стракк стремительно бросился прочь. Он не  побеспокоился взглянуть назад. Внезапно его сталкер споткнулся, и мгновением позже его засосало в жидкий песок. Прежде чем Стракк сумел выскочить, он оказался в смертельной ловушке.

     - Помогите! – закричал он.

     - Мы не можем тебе помочь, - ответил Кирболд. – Если мы приблизимся, нас тоже засосет.

     - Он Глаториан. Я не могу его так оставить. – Мы подойдем поближе и попробуем спасти его.

     - Но это значит - вернуться назад к змеям, - заметил Тардук.

     - Ну, тогда по крайней мере у нас есть выбор, - сказал Кирболд. – Или - его, или - нас!

To be continued...

Комментировать здесь >>>

+1

3

Глава 2

     У Греша не было времени размышлять. За несколько секунд песок поглотил Стракка, а змеи постепенно окружали караван.  Единственный путь бегства лежал через рыхлый песок, а повозка была тяжела, как камень.   

     Внезапно у него возникла идея! Идея безумная, почти самоубийственная, но это был шанс на успех. Все зависело от того, как высоко сможет подпрыгнуть Сталкер Греша, от его скорости, и от их знания дюн. Если хотя бы один элемент плана не сработает, никто из них не выйдет отсюда живым.

     - Тардук! Мне нужна веревка – та, которой привязан эксидиан! Быстрее! - прокричал Греш.

     Агори быстро перерезал веревку и торопливо бросил ее Грешу, не добросив всего пару метров.

     - Что бы сейчас ни случилось, не трогайтесь с месте, - приказал Греш. - Оставайтесь на повозке и ничего не говорите, хорошо?

     Кирболд и Тардук повиновались. Никто из них ничего не возразил. С другой стороны, к ним приближались дюнные змеи, что делало разговор затруднительным.

     Греш схватил веревку, привязал ее к своему Сталкеру и пустил его во весь опор. Каждый шаг должен был приходиться туда, куда следует. Подъехав к рыхлому песку, он заставил коня сделать прыжок. В тот момент, когда тот находился над предательскими песками, Греш метнул конец веревки Стракку.  Глаториан вцепился в веревку, и Сталкер вытащил его из ловушки.

     - Ты спас меня! - закричал Стракк, с восторгом и удивлением. - Не могу поверить!

     - Это было то, что следовало делать, – сказал Греш. - А теперь - назад к каравану.

     - Ты сумасшедший?! - воскликнул Стракк. - Ты хочешь чтобы змеи выползли на дюны? Я очень ценю эксидиан, но своей жизнью рисковать не буду.

     - Нет, жизнью рисковать не придется, – возразил Греш.

     - Это же очевидно, - покачал головой Стракк.

     - Нет времени спорить, - сказал Греш. - Ты получишь половину моей оплаты за эту работу.

     Глаза Стракка заблестели:

     - Так чего же ты ждешь? Вперед!

     Греш так и сделал. Двое всадников выскочили на твердый песок и поскакали к повозке, надеясь, что их кони не окажутся в ядовитых клыках змей. Но вместо того, чтобы остановиться у каравана, Греш пронесся мимо него как сумасшедший. Стракк, хотя и был удивлен, но сделал то же самое. Агори молча смотрели на Глаториан, очевидно, утративших рассудок.

     - Есть какая-то причина, по которой мы так делаем? - спросил Стракк.

     - Да, - ответил Греш. - Дюнные змеи не выползают на поверхность, так? И не используют во время охоты зрение и обоняние. 

     - Они ориентируются по слуху, - предположил Стракк. - А мы создаем шум.

     - Точно, - улыбнулся Греш. - Это действует, видишь?

     Стракк оглянулся. Змеи больше не окружали повозку, хотя песок все еще находился в волнообразном движении.

     - Закончим дело! – крикнул Греш.

     Тесарианский Глаториан поскакал на мягкий песок, Стракк следовал за ним. Конь Греша вновь прыгнул через смертельное место, конь Стракка сделал то же самое. Голодные змеи не сумели избежать песчаной ловушки, которая поглотила их, не оставляя шансов на спасение.

     - Хорошо придумано, - признал Стракк. – Одна ловушка против другой. Хотя это и стоило тебе половины твоей оплаты…

     Несколько часов спустя путешественники подошли к подножию Черных Пиков. Они нашли узкий проход между камнями, такой, что колонна едва могла пройти там. Греш снова потребовал, чтобы Стракк шел первым, тогда как сам он пойдет последним. Стракк высказал мало энтузиазма по поводу этого предложения. Тогда Греш объяснил, что если кто-то следует за ними от самого Иконокса, то они не планируют напасть спереди, а атакуют со спины. 

     - Этого никогда не знаешь точно, - проворчал Стракк. – Я встречал ловушки в местах, где никто никогда не мог бы и предположить. Но ты слишком молод, чтобы все это помнить. 

     - А когда это было?

     - Во время войны. В то время, когда Бара Магна была частью большего мира… задолго до Раскола…. Ты не помнишь.

     Греш слышал кое-что о войне, которая изменила мир 100 000 лет назад. Но другие неохотно об этом рассказывали. Очевидно, они хотели уничтожить любой ценой всю память о тех событиях.

     - Расскажи мне, - попросил Греш. – Что тогда происходило…?

     - Черные Горы были одним из немногих мест, где не сражались, - сказал Стракк. 

     - Никто не хотел здесь сражаться? – спросил Греш.

     - Никто не рисковал заходить в это место, - ответил Стракк. – Посмотри вон на те камни.  Могу держать пари, что здесь полно месторождений драгоценных металлов и много чего еще. А, думаешь, кто-нибудь захочет добывать их? Забудь об этом. Здесь никого не было, даже Скраллов.

     При упоминании о Скраллах Греш сжал в руках поводья своего коня. Не было секретом, что Каменное племя не происходило из пустынных районов Бара Магны. Их родиной была вулканическая местность далеко на севере. Они жили там много веков, защищаемые своими воинами – Скраллами. В не столь отдаленнком прошлом, Скраллы и Каменное племя пришли на юг, заселив Черные Пики и прилегающие земли. Когда они добрались до Рокстуса, этот город стал самым большим поселением среди городов всех племен Бара Магны. Ходили слухи, что они бежали в этот район, спасаясь от чего-то намного более для них опасного, но доказательств этому не было, и настоящие причины их переселения оставались тайной.

     Вскоре стало очевидно, что пришельцы не собираются поддерживать дружбу с другими племенами, хотя и посылали воинов  на бои Глаториан. Остальным оставалось только  отдать им то,  что они хотят. Однако, до сих пор, Скраллы формально следовали правилам. Система сражений на арене не создавала препятствий для Каменного племени – Скраллы любили сражаться. До сих пор ни одному Глаториану не удавалось победить их. Уж Греш-то знал это совершенно точно. Не так давно он сам проиграл дуэль против Скралла в деревне Вулканус. Скралл был готов нарушить правила сражения на арене, и если бы в битву не вступил другой Глаториан, эта схватка была бы последней, которую Греш видел в своей жизни. Это воспоминание терзало его. Тесаре была нужна его победа, а он проиграл.

     Греш отбросил воспоминания. Сейчас не время планировать месть. Он и его спутники вошли на территорию Каменного племени. Единственное, о чем следовало сейчас думать, была возможная встреча со Скраллами.

     - Смотрите! – неожиданно сказал Кирболд, указывая на вершину горы.

     Греш посмотрел наверх. Глаториан увидел на вершине три фигуры. Однако, когда он присмотрелся получше, он убедился, что это просто шлемы и доспехи,  подвешенные на палках над песком.

     - Это просто куклы, - сказал он. – Вероятно, чтобы отпугнуть незваных гостей.

     - И с большим успехом, - сказал Стракк. – Посмотри на них получше.

     - Я смотрю на них. И что??

     - Это не броня Скраллов. Одна красная, другая синяя, а третья зеленая. Откуда они, как ты думаешь? Что касается меня, я думаю, это трофеи, снятые с мертвых Глаториан. И наверняка я прав.

     - Я так не думаю, - сказал Греш..

     - Можешь не верить мне, новичок, - рассмеялся Стракк – Но они пришли сюда, и нашли здесь свою смерть.

     Глаториан быстро обернулся на неожиданный звук, подняв свой метатель Торнаксов. Тардук схватил поводья Спикита - вдруг им придется убегать? Кирболд пригнулся, на случай, если  нападающие вооружены метателями.

     На вышине горы, на камнях, стоял Глаториан в красных доспехах. Стракк и Греш тут же его узнали. Его звали Малум. Когда-то это имя произносили с огромным уважением, но из-за бешеного нрава Малума всё изменилось. Во время матча на арене он попытался прикончить Глаториана и за это преступление был изгнан из поселения Вулканус. С тех пор, его домом стала пустыня.

     - Так-так, кого я вижу! – сказал Стракк. – А я думал, что тебя сожрали песчаные летучие мыши. 

     - Боже мой, сделайте же что-нибудь! – прошептал Кирболд. – Он хочет нас ограбить!

     - Не беспокойся, - сказал Стракк. – Живя в этом районе, зачем искать эксидиан так далеко? И кроме того, если бы Малум хотел, мы были бы захвачены прежде, чем дошли сюда. Верно, старый друг?

     Малум посмотрел на Стракка холодным взглядом.

     - Я никогда не был твоим другом. В том числе - сейчас.

     - Чего ты хочешь? – спросил Греш.

     - Я вас предупреждаю, - ответил он. – Скраллы теперь хотят большего. Многие из них сейчас здесь, в горах, они кого-то ловят, может быть, кого-то вроде вас. И вам следовало бы послушать, что они говорят о Таджуне. Это может оказаться для вас интересным.

     - Что это ты так о нас заботишься? – фыркнул Стракк. – Завидуешь, что мы убиваем Скраллов, а ты нет?

     Улыбка на лице Малума не предвещала ничего хорошего.

     - Можно сказать... да.

***

     Раану, вождь деревни Вулканус, был озабочен. Потеряв Малума, его деревня теперь имела в наличии только одного опытного Глаториана. Было несколько потенциальных кандидатов на его место, но, до сих пор, Агори еще никого не пригласили на эту должность. Последняя дуэль с Глаторианом из Иконокса закончилась победой Вулкануса, Иконокс должен выплатить за это эксидиан, но драгоценный металл до сих пор не прибыл. Раану только что узнал, почему.

     - Через Черные Пики? Они что, с ума сошли?

     Метус, тренер Глаториан из Иконокса, замахал руками.

     - Ты знаешь, Охотники за Костями...

     - Я знаю про Охотников за Костями, - прервал его Раану. – Я уже слышал эти оправдания. Но мой народ ждет законной выплаты за победу на арене. Если ваш груз не доставят из Иконокса ...

     - Вулканус не захочет платить то, что проиграете вы – если вы проиграете – в следующем поединке, - закончил Метус.

     - И если такое произойдедт, Метус... наша система прекратит существование у нас на глазах. Перестав решать споры поселений в боях воинов-Глаториан, мы добьемся только одного: войны.

     Метус раздумывал. Бесспорно, Раану был прав. Тысячелетия назад Агори стало ясно, что вооруженные конфликты между племенами ни к чему хорошему не приведут. Никому не хотелось вспоминать кошмарные картины разрушений, оставленных прошедшей войной. Поэтому все споры между племенами выясняли Глаторианы. Однако, эта система базировалась на  взаимном доверии. Результат дуэли на арене не был предметом дискуссий и безоговорочно принимался всеми. Если деревня нарушала правило и не платила, как давала обязательство, остальные могли сделать то же самое.

     - Поэтому, мы надеемся, что те, кого нанял Иконокс, не подведут нас, - сказал он тихо. - Если Охотники за Костями или Скраллы перехватят груз ... у нас проблемы.

***

     Малум скрылся. Исчез за камнями так же быстро и неожиданно, как появился, с легкостью того, кто родился в горах. Куда он пропал? – Ни Греш, ни его спутники этого не знали, и не хотели знать. Но предостережение они восприняли всерьез.

     - Скраллы... – сказал Тардук. – Я однажды пытался выкопать некие артефакты недалеко от Рокстуса... плохая идея, я знаю. Я едва убежал. Если бы они меня схватили, был бы уже трупом.

     Дорога через Черные Пики шла на запад, но тропа за прошедшие годы стала едва заметной. Свежий горный воздух приносил путешественникам некоторое облегчение, особенно Стракку, которому время от времени приходилось спешиваться и помогать втащить повозку в гору. Тишину нарушали только звуки копыт Сталкеров, свист ветра, дующего в ущелье, и спокойный скрип колес повозки.

     Резкий вскрик горного Страйкера встревожил обоих Глаториан. Второй крик укрепил их подозрения. Страйкеры были хищными птицами, размах крыльев которых достигал пяти футов. Их когти пробивали броню как сухой пергамент. Они обычно охотились на мелких животных, но, гонимые голодом, без колебаний нападали на противников намного крупнее себя. Однако, Стракк и Греш приготовились стрелять из своего оружия, полагая встретить кого-то более намного более опасного, чем горный Страйкер.

     - Ты тоже думаешь, что это не птица? – спросил Стракк, едва слышным голосом.

     - По звуку больше похоже на сигнал, - сказал Греш.

     - Скраллы?

     - Точно. Охотники за Костями в этом районе не появляются.

     Стракк покачал головой.

     - Как хочешь, но Охотники за Костями умнее, чем я думал.

     - Что нам делать? – спросил Тардук. – Пытаться убежать? Готовиться к сражению?

     - Мы слышали этот сигнал. Значит, они близко. Слишком поздно, чтобы бежать, - сказал Стракк. - Ты, новичок, всегда хотел этого, хотел быть героем. А вот и твой шанс героически умереть.

     Греш погрузился в размышления. Он должен найти способ спасти их. Они могли притвориться, что не слышали ничего подозрительного, и идти дальше, пытаясь ускользнуть от засады Скраллов. Он попробовал угадать, что выберут Скраллы: захватить их как можно скорее, или идти по из следам. Осталась ли какая-нибудь возможность доставить груз по назначению?

     Поздно. Он потратил слишком много времени, пытаясь принять решение. Скраллы окружили их. В этот самый момент, воины в черных доспехах показались из своих укрытий.

     - Это земля Скраллов, - сказал один из них.

     - Ходить здесь запрещено, - добавил второй. 

     - Если только вы не хотите повидать Туму, - добавил третий. – Что в повозке? Покажите. 

     - Если мы покажем, они увидят эксидиан, - взволнованно прошептал Кирболд.

     - А если не покажем, они все равно нас убьют, - ответил Тардук, медленно поворачиваясь и открывая груз.

     Обычно Скраллы не выказывают своей радости, даже не улыбаются. Однако, то что увидели солдаты, заставило их сделать нечто ненормальное для их расы – они едва не рассмеялись. Они видели бесценное сокровище, которое скоро будет принадлежать им. Между ними и эксидианом стояли только двое Глаториан и двое маленьких Агори. На мгновение время, казалось, остановилось. 

     - Заберите содержимое повозки, - приказал командир отряда. – Вылезайте! 

     Стракк вздохнул с облегчением. По-видимому, судьба решила смилостивиться над ними. Да, конечно, эксидиан был потерян, но по крайней мере их головы остались при них.

     - Груз отправлен из Иконокса, -  гордо произнес Глаториан. - Он не наш. Мы не отдадим его без разрешения собственников.

     Лица Скраллов стали серьезными.

     - Попробуй только, - с угрозой сказал Скралл.

     - Конечно, попробую, - ответил Греш.

     Что делает этот идиот?  - подумал Стракк. – Нас всех убьют!

     - Иконокс имеет долг перед Рокстусом, - соврал Греш. – Нам приказано доставить долг самому Туме,  как смиренное извинение за задержку. Он хочет получить его как можно скорее. Хочешь сказать, что он не услышит смиренных извинений Агори, потому что вы прогнали их обратно в пустыню?

     Его слова быстро вызвали среди Скраллов панику. Тума, их вождь, был единственным, кого они действительно боялись. Они не хотели сделать что-нибудь, что могло вызвать его гнев и заставить применить его неизмеримую силу. Говорили, что он мог переломать кости любому из Скраллов просто  для забавы. Никто не хотел вставать между ним и эксидианом и объяснять, почему он не получил того, что ждал. 

     - Ладно, вы пойдете с нами, - сказал Скралл. – Но безоружными.

     Двое Скраллов подошли к Глаторианам, забрали их метатели Торнаксов, щит Греша и топор Стракка. Затем обыскали повозку. Там они нашли запасное оружие, которое конфисковали, после чего приказали Глаторианам отойти от повозки и встать рядом с их Сталкерами.

     - Блестящая идея, - пробормотал Стракк. – Теперь ты хочешь отдать еще и наши жизни в добавление к эксидиану. Думаешь обмануть Туму?

     - Нет, - сказал Греш. – Потому что в мои намерения не входит с ним встречаться.

     - Как это?

     - А вот так, - ответил Греш, швыряя  кусок эксидиана прямо в голову Стракку. 

     Удивительнее всего было то, что Стракк ничего не ответил. Но уже через мгновение они, сцепившись, покатились к фургону.

     - Эй, прекратите! – сказал Скралл, слезая с повозки, чтобы разнять их.

    Это было то, чего и ожидал Греш. Когда Скралл оказался в пределах его досягаемости, он получил мощный удар эксидианом. Греш выхватил у него метатель Торнаксов, и прежде чем кто-нибудь успел среагировать, выстрелил прямо в каменную стену слева. Выстрелы вызвали обвал, обрушив тонны камней прямо на караван и его охрану.

     Скраллы отбежали в сторону, чтобы не попасть под обвал. Греш сразу же вскочил на ближайшего к нему Сталкера и крикнул:

     - Гони, Кирболд!

     Агори схватил поводья, и погнал Спикита на полной скорости, какую тот мог развить в этой ситуации. Камни сыпались на повозку со всех сторон, сужая путь бегства от Скраллов. 

     - Быстрее! – закричал Тардук.

     - Быстрее мы не можем! – ответил Стракк, пытаясь быть саркастичным. – Мы бежим с повозкой с несколькими тоннами эксидиана. Как мы можем двигаться быстрее? 

     - Гоните! – выпалил Греш. – По крайней мере, не снижайте скорости.

     - Помолчи лучше! – проворчал Стракк, массируя больное место на голове в том месте, куда попал удар Греша. – В следующий раз, когда будешь использовать  запасной план, предупреждай меня!

     Стракк выхватил у Греша метатель Торнаксов и повернулся к преследователям. Он прицелился в катящиеся на них камни и выстрелил. Булыжники раскололись в дождь мелких камешков, но, к несчастью, одновременно обрушился весь склон горы – и теперь гигантские камни быстро катились прямо на караван.

     - В повозку! – закричал Тардук.

     Cпикит остановился и стоял, блокируя проход, но Стракк и Кирболд сумели за ним укрыться. Греш соскочил со своего Сталкера, схватил седло и поставил его над прицепом. Тардук  бросился в повозку одновременно с Грешем. Град летящих камней прокатился мимо повозки, натолкнувшись на седло, отразившее их в стороны.

     Через мгновение все закончилось. Там, где только что были Агори, Глаторианы и их повозка, теперь беспорядочно громоздились камни. Дышать было трудно из-за наполнившей воздух каменной пыли. Наступила тишина.

     Приблизились уцелевшие Скраллы. Одного взгляда было достаточно, чтобы понять, что то, чего они так желали, находится под этой огромной кучей камней.

     - Что мы теперь скажем Туме? – спросил один из воинов.

     - Ничего, - ответил командир. – Никакого каравана не было. Никто его не видел. Если кто-нибудь спросит, что с ним произошло, мы скажем, что это была случайность... просто еще одна случайность в опасном месте.

     Скраллы посмотрели на щит и топор – оружие Греша и Стракка – которые были у них в руках После некоторых раздумий, они  швырнули их на каменные валуны.

     - Они не нужны ... они теперь бесполезны.

0

4

Глава 3

     Но на Бара Магне всё не так, как кажется на первый взгляд...

     Стракк ничего не видел.

     Стракк не мог вздохнуть.

     Конечно, стопроцентной уверенности не было ... но ощущение было неприятное.

     Я этого заслуживаю, - подумал он. - Это последний раз, когда я делаю что-то для других. У меня слишком мягкое сердце. Вот в чем моя проблема. Всё! Хватит! Я стану чемпионом на арене, никогда в жизни не возьмусь ни за какую работу, и неважно, что для этого придется сделать.

     Он сжал пальцы в кулак и ощутил в руке что-то твердое. Кто-то схватил его за кисть и с силой потянул вверх. Его отпустили, когда он оказался на земле. Взглянув вверх, Стракк увидел движущийся в пыли в неясном свете знакомый силуэт. Пыль, поднятая им при падении, заставила Стракка сильно закашляться.

     - Отлично, - сказал он, прокашлявшись. – Что произошло?

     - И ты еще спрашиваешь? – сердито ответил Стракку Греш. – Твой выстрел вызвал обвал. Нас снесло вниз по склону.

     - Но мы выжили, верно? – проворчал Стракк, поднимаясь. – Если нет, мы были бы уже там, куда попадают после смерти добрые души. А я не думаю, что здесь – то самое место.

     - Обвал сбросил нас со стены в расщелину. Потом я видел сквозь просветы в камнях сторожевой отряд, - сказал Тардук. – Ну, а потом они ушли.

     - А повозка? А товар? – встревожено спросил Стракк. - Если эксидиан потерян, я не получу оплату, и вся эта экспедиция будет пустой тратой времени. 

     - Спикита немного побило, но повозка цела, - сказал Кирболд. – Я рад, что ты спросил.

     Пока Тардук рассказывал, Греш повернулся в ту сторону, откуда они сюда попали. Проход был завален. Он надавил на глылы со всей своей силой, пытаясь сдвинуть камень, но безуспешно.

     - Даже если я смогу расчистить выход изнутри, без сомнения, с другой стороны он тоже завален обломками и блокирован. Нам не пройти наружу этим путем.

     Тардук зажег факел, осветив темный проход.

     - Есть другое предложение?

     Стракк шагнул вперед, внимательно исследуя поверхность стен. Камень был отполирован и совершенно гладок. Оставалось надеяться, что второй выход – если он вообще существовал – не располагался где-то на  потолке, потому что вылезти наверх было невозможно. Он прошел немного вперед, ища щели, трещины, в общем, что-нибудь, что могло указывать на существование двери, но при том освещении, что давал факел Тардука, не нашел ничего.

     - Как вы думаете, куда ведет этот проход? – спросил он.

     - Это не природный туннель, - сказал Греш . – Он кем-то построен. Но для чего? И куда?

     - Ну, - пожал плечами Тардук. – Похоже, что куда бы ни вела эта дорога, нам придется  по ней пойти... Или, может быть, вы предпочитаете сидеть здесь до конца своих дней?

     Все с сомнением всматривались в обнаруженный ими коридор, прикидывая, достаточна ли его ширина для того, чтобы там прошла повозка с эксидианом. По расчетам Кирболда, коридор пролегал приблизительно с запада на восток, что примерно совпадало с намеченным маршрутом путешествия. Конечно, если он ошибся, и туннель вел не туда, тогда он, несомненно, пересекал Черные Пики и заканчивался на западных территориях. Этот вариант никому не нравился. Они знали, что все отправлявшиеся туда путешественники – даже Скраллы – никогда не возвращались. 

     Факел Тардука был единственным источником света в коридоре. Им не встречалось никаких знаков, стрелок или других указателей, объясняющих, где они находятся и куда идут. Тардука также удивляло, почему здесь нет никаких признаков живых существ. Без сомнения, песчаные летучие мыши могли бы прорыть здесь свои норы и проделать выход. Если отсюда и был другой выход, он мог быть просто заперт. А, может быть, его и вовсе не существовало…

     На мгновение Тардук пожалел, что племена Бара Магны не связаны со своими основными элементами. Будь так, Племя Джунглей могло бы контролировать растительную жизнь? А Племя Льда  обладало бы властью надо льдом? Тогда Стракк мог бы превратить вход в коридор в кусок льда и разбить его пополам одним ударом своего топора. 

     Мечта была прекрасной, но, пожалуй, было к лучшему, что она неосуществима. Почти сто тысяч лет назад воины вроде Стракка  сражались в великой войне.

     Все знали чем она закончилась. Тардук предпочитал не думать, что могло бы произойти в то время, если бы они еще и обладали способностью контролировать элементы. 

     - Эй, смотрите, - сказал Греш . – Что это?

     На правой стене коридора факел осветил отчетливо видные нацарапанные знаки. Ряды кругов с линиями, расположенными под различными углами, образовывали странные надписи. На лице Тардука появилась улыбка.

     - Я видел что-то вроде этого, - сказал он, подбегая к стене, чтобы разглядеть надписи поближе. – Я иногда находил такие письмена в развалинах!

     - Блестяще! – сказал Стракк. – Надеюсь, здесь написано: "Выход".

     - Я не знаю, что здесь написано. Я никогда их не читал, - сказал Тардук. – Но судя по тому, где я их находил, возможно… Я думаю…

     - Да говори же! – проворчал Стракк.

     - ... Я думаю, это что-то, связанное с Великими, - закончил Тардук при общем молчании.

     - Ну, это чудесно, - съязвил Стракк, потирая голову. – Просто великолепно. Не могло быть лучше. Если только мы не найдем здесь потока лавы…

     - Это… хорошие новости, - сказал Греш.

      - Знаете что? Кажется, я оставил дома непотушенный факел, – пробормотал Кирболд. – Я возвращаюсь.

***

     Тардук прекрасно понимал своего товарища по команде. Хотя никто не встречался с Великими лицом к лицу, все знали о них. Многие еще могли бы простить им то, что они превратили Бара Магну в технологически развитый мир. Однако, огромное большинство винило Великих в катастрофе, поразившей их планету. Почему они исчезли, Тардук не знал – то время давно стало легендой.  Однако, сомнений не было в одном: Великие совершили что-то ужасное, и последствием их неосторожности было трагическое  бедствие.

     С тех пор никто не говорил о Великих. Никто в них не нуждался, и с трудом представлялось, что с ними можно встретиться. В прошлом Тардук предпринимал несколько попыток найти Великих, но вождь его племени  запретил ему искать их, назвав эти попытки "пустой тратой времени."

     Но сейчас он не у себя в деревне, подумал Тардук. Может быть, здесь, наконец, он сможет что-нибудь о них узнать.

     - Зачем Великие прорыли туннель в горах? – спросил Греш.

     - Чтобы выйти с другой стороны гор? - закончил Стракк с надеждой в голосе.

     - Возможно, построив эту  дорогу, Великие могли и... оставить здесь стражу? – предположил Тардук. – Тогда мы сможем узнать, где сейчас находимся.

     - После того, как прошло сто тысяч лет? Да наверняка! – пошутил Стракк.

     Неожиданно от стен отразилось какое-то эхо – глухой звук, как будто что-то срывалось и падало с потолка. Все испугались.

     - Здесь кто-то есть, - прошептал Кирболд.

     - Не может быть, наверно, это что-то другое, – сказал Греш, не понижая голоса. – Я проверю.

     Прежде чем Стракк успел запротестовать, Греш пошел вперед. Через несколько сотен шагов пол коридора, кажется, стал немного другим. Вместо гладкой поверхности он теперь состоял из тысяч древних камней. На стенах было еще больше надписей. Пройдя дальше, он услышал странный шум -  скрежет и тихое шипение воздуха. Нервы Греша были натянуты до предела.

     - Греш! – крикнул Тардук. – Пол у тебя под ногами движется!

     Греш взглянул вниз. Тардук был прав. "Камни" на дороге были в действительности жуками-Скарабаксами. Рой покрывал пол коридора от одной стены до другой. Маленькие жуки не были проблемой – их можно было легко раздавить, но взрослые Скарабаксы были твердыми как стальные доспехи. К тому же, не стоило сердить их.

     Греш быстро отступил назад. Это вызвало сильное волнение среди насекомых. Они задвигались и заскрежетали сильнее, и секунд пять ему ничего не было слышно.

     Внезапно он услышал в створе туннеля рычание. Прямо на него летела Песчаная Летучая Мышь. У любого, кому приходилось путешествовать через пустыню, Песчаные Летучие Мыши вызывали ужас и панику. Эти огромные хищники с телом змеи и крыльями летучих мышей неожиданно выскакивали из песка и быстро утаскивали свои жертвы в глубину. Вдобавок к жукам, у Греша появилась другая проблема – животное явно было очень голодным.

     Греш оступился и шагнул назад, на жуков. Кирболд и Тардук бросились на помощь Грешу. Стракк на мгновение замешкался, прежде чем двинуться за ними. Он считал, что может спасти своего спутника... только став еще одной жертвой.

     Песчаная Летучая Мышь устремилась на Греша. Мысли Глаториана понеслись с головокружительной быстротой, он вспомнил свой народ, лица своих друзей, Киины и Вастуса...

     Греш инстинктивно закрыл глаза, когда Песчаная Летучая Мышь бросилась на него, оскалив зубы. Мгновение он ничего не видел, только слышал неистовое шипение, внезапно зазвучавшее отовсюду вокруг. Этот шум заглушил все другие звуки, за исключением... отчаянного крика Песчаной Летучей Мыши.

***

     Феро остановил коня. Он хотел рассмотреть это место получше. Перед ним была интригующая загадка.

     Феро был Охотником за Костями. Одним из лучших, но последнее время удача явно была к нему неблагосклонна. Нападение на деревню Вулканус закончилась ужасным поражением  - горстка Глаториан смогла его отразить. Он не понимал, как такое произошло, но не исключено было, что виной тому чья-то измена. Его унизили перед всем племенем. Гордость не позволяла ему оставить это без последствий.

     Поэтому вскоре он оставил лагерь. Хотя на этот раз он не имел намерения охотиться или грабить караван Агори. Нет, Феро выслеживал лучшую добычу – Глаториан, нанесших ему поражение несколько дней назад. Он дал себе обещание увидеть, как они падут один за другим. Его месть закончится, когда пески пустыни поглотят их всех.

     Феро следовал за Стракком от самого Иконокса. Он хотел дождаться наступления ночи, напасть, убить Глаториана и оставить свой кинжал воткнутым в его тело, как предупреждение другим. Однако, выяснилось, что вместе со Стракком поехал Греш, и они сопровождают груз эксидиана. Судьба давала ему возможность поразить сразу двух врагов и одновременно разбогатеть, в качестве компенсации за поражение.

     Но нужен был план. Даже самый опытный Охотник за Костями не рискнул бы встретиться лицом к лицу с двумя Глаторианами, только если у него не было другого выбора. Путешествие предстояло долгое. Надо выждать подходящего момента и напасть на них неожиданно.

     В Черных Пиках они сделались легкой мишенью, но его планы нарушили Скраллы. Взбешенный, он наблюдал, как группа воинов конвоирует его жертв с их ценным грузом в поселение Рокстус. Потом была попытка бегства, закончившаяся обвалом, и уцелевшие Скраллы отступили, решив, что добыча мертва. 

     Что касается нагромождения камней - под которым, предположительно, были похоронены двое Глаториан, два Агори и несколько тонн эксидиана – Феро понимал, почему Скраллы  не считали, что кто-то мог пережить эту катастрофу. Однако, что-то говорило ему, что внешность может быть обманчива. Может быть, инстинкт Охотника за Костями, натренированный годами жизни в пустыне, привел его к выводу, что Греш и Стракк могут быть еще живы.

     Конечно, чтобы проверить это, ему пришлось бы раскопать несколько тонн камней, а работа такого вида не была любимой деятельностью Феро. Вдобавок, Скраллы могли вернуться в любой момент. Тогда Феро пришла хорошая идея. Единственной возможностью избежать смерти под обвалом было попасть в какую-нибудь пещеру.  Пещеры в горах часто имели второй выход – возможно, та, в которой оказались Глеторианы, также имела его. Феро решил найти этот выход и подождать там.

     Феро развернул своего коня и съехал с дороги. Он знал, где нужно ждать. И когда Стракк и Греш окажутся у него в руках, его поражение в Вулканусе будет  отомщено.

0

5

***

Греш открыл глаза. Рой скарабаксов поднялся с пола как миниатюрный торнадо и  устремился на песчаную летучую мышь. На какое-то мгновение чудовище скрылось в огромном черном облаке. А когда облако скарабаксов рассеялось, Греш увидел, что песчаной летучей мыши нет – от существа ничего не осталось. Вскоре жуки расползлись в разных направлениях, и Греш – все еще в шоке – поднялся на ноги.

     - Как это произошло? – торопливо спросил он, осматривая свои доспехи и проверяя, не осталось ли на них жуков.

     - Ты забрался прямо в рой скарабаксов. Это была глупость. – объяснил Стракк. – Потом ты упал прямо среди роя скарабаксов. Это была еще одна глупость. Ну, а песчаная летучая мышь была не умнее тебя.

     Греш стиснул зубы, с трудом сдерживаясь, чтобы не ответить Стракку.

     - И что я сделал не так?

     Кирболд вмешался, чтобы Стракк не сказал чего-нибудь похуже.

     - Скарабаксы реагируют на резкие движения. Когда идешь... движения не такие резкие, как когда летит песчаная летучая мышь. Хлопанье ее крыльев привлекло их внимание, и они забыли про тебя и бросились на нее. 

     - А почему они разбежались?

     - Кто знает, может быть, пошли вздремнуть после обеда? Во всяком случае, они ушли, - пожал плечами Тардук.

     - Ну, теперь это не самое важное... – заметил Стракк.

     - Нет? А что важно? Объясни нам, - с любопытством спросил Кирболд.

     - Песчаные летучие мыши не живут в  секретных каменных коридорах, - голос Стракка выдавал нетерпение. – Они  закапываются в песок и охотятся на тех, кто ходит на поверхности. В местах вроде этого для них нет пищи. Уяснили?

     - Она попала сюда откуда-то снаружи, как и мы, - догадался Греш. – А учитывая, что она появилась с противоположной стороны, значит...

     - ... Значит, там должен быть выход! – завершил Кирболд. – Нам только нужно найти его!

     - Отлично, мудрец,- сказал Стракк. - Может, выберемся отсюда, пока эти черви не появились снова?

     Команда устремилась вперед. Коридор изгибался, поднимался и опускался, но Тардука больше интересовали надписи на стенах, которые он мог больше не увидеть снова. До сих пор у него не было никаких идей о том, что они могли значить. Он даже не мог  сказать, были ли это буквы или цифры — они шли слишком быстро и не было времени их разглядывать. 

     - Кажется, я что-то вижу, - сказал Кирболд. - Нет, показалось.

     Тардук вглядывался в темноту. Кирболд был прав – прямо впереди был неясный свет. Не раздумывая, Греш двинулся в этом направлении. Кирболд заставил Спикита идти быстрее, чтобы не отставать от него.

     - Что там? - крикнул Стракк. - Дверь? Есть выход?

     Греш спустился в холл. Через узкую щель в его центре проникал слабый солнечный свет. Ощупывая стены с обеих сторон, Греш пытался найти кнопку или рычаг, чтобы открыть проход.

     - Думаю, да, – ответил он. - Если только мы сможем найти... Нашел!

     Глаториан нажал на квадратный камень, слегка выступающий из стены. Через мгновение они услышали звук заработавшего старого металлического механизма. Однако, никакая дверь не открылась. 

     Произошло нечто совершенно неожиданное.

     - Это скверно... если только нам вдруг не начнет везти, – сказал Стракк.

     Тардук выпрыгнул из повозки. Стракк был прав – стены коридора приближались одна к другой. Это не сулило ничего хорошего. При той скорости, с какой двигались стены, не пройдет и пяти минут, как они будут раздавлены.

***

     Греш и Стракк отчаянно обшаривали стены в поисках чего-нибудь, что могло бы остановить механизм стены. Однако, безуспешно. Кирболд бросился на помощь, не обращая внимания на полное страха ворчание Спикита, который, по природе своей, боялся замкнутого пространства. 

     Тардук тоже искал на стене другую кнопку. Однако, он исследовал вырезанные на ней знаки. Он был уверен, что где-то здесь спрятан ответ на вопрос, как выбраться из этой ловушки. Каждый символ имел круглую форму. Одни из них содержали внутри линии, другие – круги меньшего размера. Некоторые из них наверняка были словами, но не мог перевести никакое из них. Очевидно, они были на языке, которого он не знал.

     Подождите, подождите, - думал он. – Этот символ, вот этот... возможно ли?

     Один знак находился на расстоянии от других – просто круг, без дополнительных линий или каких-то узоров в середине. На первый взгляд он ассоциировался с нулем или буквой "O".

     Не может быть, чтобы все было так просто, - засомневался он. - "O" значит "Oткрыть"?

     Тардук подпрыгнул и нажал на символ. Камень задрожал! Камень, закрывающий дорогу, медленно двинулся вбок, и холл заполнился светом. Стены продолжали приближаться друг к другу, но путь к спасению теперь был открыт.

     - Быстрее! Бежим! – закричал он.

     Кирболд вновь схватил поводья и направил Спикита к выходу.  За повозкой бежал Тардук, а прямо за ним – Греш и Стракк. Едва они выскочили наружу, звук позади них сказал им, что стены коридора столкнулись друг с другом.

     - Фу! За последнее... – начал Стракк.

     - Молчи! – прошептал Греш. – Осмотрись вокруг.

     Они находились у основания гор. Они были там, где горы переходили в пустыню, и темные воды реки Скраллов с грохотом падали вниз. Дорога через Черные Пики закончилась.

     - Жаль, что мы не можем больше использовать тот путь, которым шли, - сказал Кирболд. – Ну, если бы только мы были... очень худыми.

     Греш повернулся, услышав звук удара о камень чего-то металлического. Секундой позже что-то упало с камней над ними и обрушилось на землю. Перед ним лежало тело Охотника за Костями. Греш осторожно приблизился.

     - Это Феро, - сказал он с изумлением.

     - Мертв? – спросил Стракк.

- Еще жив, но тяжело ранен. Похоже, кто-то сильно его избил.

     - Но посмотри на него, он же Охотник за Костями. Кто мог его избить? – удивленно спросил Тардук.

     Ответ он получил очень скоро. Все четверо застыли на месте, увидев, что они окружены стаей свирепых Вороксов. Посреди молчаливого круга появился мощный воин в красных доспехах. Стракк и Греш без труда его узнали. Это был Малум – Глаториан из Вулкануса, изгнанный из своей деревни за попытку убить противника на арене.

     - Это были мы, - сказал Малум. – Теперь вопрос в том, следует ли нам сделать то же самое с вами.

Продолжение – в Главе 4.

0

6

Глава 4

     Одной из первых вещей, которой Стракк научился как Глаториан, было умение "читать ситуацию." Был ли противник уверен в себе или испуган? Болела публика за него или она его не поддерживала? Можно ли как-то при случае использовать характеристики арены? На все эти вопросы следовало получить ответ прежде, чем вождь деревни объявит начало сражения.

     Этод метод был полезен, когда надо было помолчать и разобраться в своих мыслях.  Он позволял забыть о страхе и сосредоточиться на проблеме, с которой пришлось столкнуться. Ситуация с самого начала его пугала. Но теперь, приняв во внимание все факты, возможности и факторы риска... Стракк готов был впасть в панику.

     Ускользнув из туннеля в горах, и избежав участи быть раздавленными движущимися стенами (сразу после того, как они едва стали завтраком песчаной летучей мыши), Стракк, Греш, Тардук и Кирболд наслаждались видом песка под ногами и неба над головой.

    Но только до тех пор, пока под ноги ему не упало тело Охотника за Костями. Мгновением позже их окружила стая диких Вороксов во главе с Малумом. Стракк и трое его спутников оказались в руках экс-Глаториана.

     - И что же мне с вами делать? - сказал Малум. – У меня много Вороксов, которых надо кормить.

     История Малума была хорошо известна. В прошлом, жители Вулкануса гордились им, но однажды, в изнурительном матче, он разочаровал их. Несмотря на то, что его противник сдался, Малум продолжал нападать на него, пытаясь убить. Глаторианы из других деревень сумели остановить его, но все были свидетелями нарушения правил сражений на арене. Раану, вождь Вулкануса,  вынужден был изгнать осужденного Малума.

     С тех пор никто не знал, как обошлась с ним после этого судьба. Теперь все стало ясно – Малум присоединился к Вороксам, став намного более опасным. Держаться от него подальше было наилучшей тактикой.

     - Хорошо, я все тебе расскажу, - сказал Греш. – Мы ничего не имеем против тебя. Мы просто хотим добраться до Вулкануса. Скажи, чего ты хочешь от нас, и позволь нам идти дальше.

     - О чем ты говоришь? – прошептал Стракк. – Он же заберет эксидиан.

     Малум усмехнулся.

     - Я слышу, Стракк. В пустыне чувства обостряются. Жизнь зависит от этого.

     - Послушай... – вдруг сказал Греш, поднимая свой метатель. – Он очень хорошо стреляет. Если один из твоих Вороксов бросится на нас... я выстрелю в тебя, Малум. Они могут победить нас, но ты умрешь прежде.

     Тон, которым Греш это сказал, вызвал среди Вороксов беспокойство. Некоторые из них угрожающе зарычали, хлеща хвостами и готовые напасть.

     - Потише! Агрессия - это неправльный ответ, - ответил Малум. – Я шел сюда, чтобы убить нескольких старых знакомых.

     - А что я говорил? – проворчал Стракк себе под нос.

     - Мне не нужен ваш эксидиан. На что он мне? Вороксы не делают инструментов. Все, что они не могут съесть, выпить или использовать как оружие, для них бесполезно. Для меня тоже.

     - Тогда чего ты хочешь? – сказал Греш.

     - У Скраллов есть кое-что, принадлежащее мне, - спокойно сказал Малум, как если бы у них было полно времени для беседы. – И я хочу это вернуть.

     Стракк расхохотался.

     - И это все? А нет ли у них самой сильной армии на Бара Магне, и не хочешь ли ты позвонить им в дверь и  попросить вернуть то, что тебе нужно? Тогда желаю повеселиться, и того же твоим Вороксам.

     - Замолчи, Стракк! – оборвал его Греш. – Что ты имеешь в виду, Малум? Зачем ты сюда пришел? Вороксы живут в Дюнах Предательства. Скраллы еще не захватили эту территорию.

     Малум поднялся на камень. Двое Вороксов оставили круг и подтащили к себе Тардука и Кирболда. Стракк и Греш хотели вмешаться, но Малум воспрепятствовал этому.

     - Жалкие герои. Гарантирую, что ваши друзья не уйдут отсюда, не попрощавшись с вами. Вы же не хотите, чтобы с ними что-нибудь случилось, верно?  А что касается твоего вопроса, Греш... Охотники за Костями недавно напали на один из наших лагерей. Мы сумели отбить их, но они украли меч. Я узнал, что он был продан Скраллам. Мы пришли вернуть его, но коль скоро вы здесь, мы можем предоставить это дело вам.

     - Ты сумасшедший! – воскликнул Стракк.

     Глаза Малума блеснули яростью.

     - Нет! Я окружен друзьями, которым нужен этот меч, чтобы не погибнуть! В моих руках судьба ваших двух маленьких друзей и вашего эксидиана! Так что советую  подумать, как вы будете доставать мой меч, прежде чем моя команда потеряет терпение.

***

     Греш и Стракк наблюдали из укрытия за городом Скраллов. Была ночь, но в Рокстусе всегда была суета, как в муравейнике. Солдаты заступали на стражу или возвращались в город. Агори осматривали и чинили оружие. Со стен доносились звуки тренировки воинов.

     - Мне это не нравится, - сказал Стракк.

     - Я знаю, - ответил Греш. - Ты уже три раза это сказал.

     - Там по меньшей мере сотня Скраллов, - продолжал Стракк. - Не считая Агори с мечами, которых я не видел никогда в своей жизни. Стены толщиной в два фута, способные остановить атаку огромной армии, и во всяком случае, я не вижу специального приглашения на вход для двух Глаториан.

     - Хорошо, хорошо, - прервал его Греш. - Это значит, что нас не ожидают.

     - И как войти внутрь, гений?

     Греш посмотрел на пустыню. Караван каменных Агори приближался к городу. Повозки тянули двухголовые Спикиты, к каждому из которых спереди ремнем был привязан факел, представляющий собой сигнальный огонь.

     - Они, наверно, везут воду и пищу, - сказал Греш. - Нам нужно только забраться в повозку и пройти в ворота.

     - Я говорил тебе, что мне это не нравится? - спросил Стракк.

     Тем не менее, два Глаториана побежали к повозкам. Они были вне досягаемости света факелов на городских стенах, и поэтому невидимы для охраны. Они едва успели заметить на своем пути небольшую группу возвращающихся в город Скраллов, но в последний момент сумели спрятаться в куче песка.

     Когда караван медленно подполз к ним, прятавшийся в песке Стракк (Греш следовал за ним) поднялся и вспрыгнул на повозке.  Используя свисающую сзади веревку, он забрался в повозку и спрятался внутри. Никто не мог увидеть его, если только не начал бы специально обыскивать телегу.

     Задача Греша была сложнее: спрятаться под повозкой. Приближаясь к ней, он в душе молился, чтобы Спикит не оказался голодным и не воспринял его как потенциальную пищу. Повторяя ловкость Стракка, Греш спрятался под повозкой, в которую залез его компаньон.

     Проход через ворота Рокстуса занял больше времени, чем ожидалось. Мышцы Греша горели как в огне от усилий, которые он затрачивал, чтобы поплотнее прижиматься к песку. Когда он услышал, как стражник  –  Агори по имени Атакус – позволил каравану пройти, он почувствовал облегчение. Первая часть задачи была успешно выполнена.

     Повозки остановились. Глаторианы покинули караван и спрятались в тени, укрываясь от приближающегося отряда Скраллов.  Они подождали, пока повозки не закончили разгружать, и затем пошли в город. 

     - У тебя есть какие-нибудь мысли, где искать? – спросил Стракк.

     - Думаю, да, - сказал Греш, указывая на самое большое строение в городе. - Меч Малума, конечно, считается боевым трофеем. Такие вещи должны храниться в надежном месте.

     - Впереди один стражник... и если ты хочешь узнать как  от него отделаться, - Стракк подхватил кусок лежащей на песке ржавой цепи, -  обмотай-ка этим руки.

     Некоторое время спустя они подходили к зданию. Их руки соединяла цепь. Они шли медленно, сгорбившись, низко наклонив головы.

     - Что они здесь делают? – крикнул страж. – Они должны оставаться в клетках. Сегодня нет боев.

     - Да, правда, - сказал Стракк. – Я и забыл.

     Глаторианы бросились прямо на ошеломленного Агори. Пытаясь уклониться от цепи, охранник отскочил от двери. Стракк кулаком оглушил Агори, который упал без сознания.

     - Прошли, - признал Греш, отбрасывая цепь. – Где ты научился этому трюку?

     - Я научился лгать и обманывать, тренируясь, по роду деятельности,- ухмыльнулся Стракк. – Это две вещи, в которых Глаториан регулярно практикуется, ты не находишь?

     - Пора начинать искать, - бросил Греш. – Если рассветет...

     - ... мы не выйдем из города. Я знаю.

     Глаторианы решили, что целесообразно будет разделиться и разошлись по комнатам. Ни в одном другом поселении не было мест, подобных этому. Каменное племя не использовало это помещение чтобы спать, есть, или хранить что-то важное. Очевидно, всевозможные предметы копились здесь годами. Греш заметил на большой доске карту Бара Магны. Нужна ли она была как источник информации, или это был военный план?

     То, что им было нужно, нашел Стракк. Здесь было много разных вещей. Некоторые из них – шлемы, доспехи, оружие и другие предметы, пропавшие много лет назад – были ему знакомы. Другие он видел впервые в жизни. Меч Малума оказался под  грудой неизвестных ему предметов, окруженный шестью камнями с символами, которые он не счел важными. Стракку хотелось унести с собой все, что только можно. Но, поразмыслив, он быстро отказался от этой идеи.  Он не имел ничего против того, чтобы ограбить Скраллов, но все это барахло будет серьезно мешать ему при бегстве.

     Стракк осмотрел свою находку. Меч был уникален. Его украшал сложный орнамент в виде пламени. Меч был сделан из эксидиана, а рукоять  вырезана из вулканического камня. Неудивительно, что Малум хотел любой ценой вернуть такое прекрасное оружие. Он, должно быть, был очень привязан к нему, так как даже подписал на рукоятке свое имя.

     Но что-то было не так. Стракк вгляделся в меч повнимательнее. Надпись на нем гласила... "Аккар".

     Ого, а Малум-то - вор, - подумал Стракк. – Он не постеснялся стащить меч у своего товарища Аккара, а когда его украли Охотники за Костями, попросил нас украсть его для него! Не выстрелит ли он нам в спину — просто, из злости?

     - Нашел? – спросил Греш, входя в комнату со своим щитом и огромным мечом в руках. – Я думаю, это пока пригодится, пока мы не вернем свое оружие.

     - Конечно, нашел... взгляни, - Стракк показал Грешу подпись на мече. – И что теперь нам с этим делать?

     - Вернем его Аккару, - без колебания ответил Греш.

     - Может быть, он даст нам какое-нибудь вознаграждение, - предположил Стракк. – Но, с другой стороны, если мы не отдадим его Малуму, то можем не прожить достаточно долго, чтобы вновь увидеть Вулканус.

     - Для начала надо выбраться из Рокстуса, - сказал Греш.

     - Я видел кое-что, что может помочь, - сказал Стракк. – Дай-ка мне меч.

     Двое Глаториан тихо вышли из здания. Греш следовал за Стракком в темноте, пока они не подошли к загону - вонючему, что было вполне обычно для тех мест, где жили Спикиты. 

     - Скраллы питают слабость к двухголовым монстрам, - прошептал Стракк. – Наверно, потому, что это единственные существа, еще более уродливые чем они сами. Посмотрим, как им понравится это.

     Стракк взмахнул мечом, одним ударом прорубив выход из загона. Увидев, что выход открыт, животные, после некоторых колебаний, двинулись в город.

     Остановить стадо Спикитов не было для Скраллов большой проблемой. Они бы перекрыли несколько городских улиц, может быть, убили бы нескольких Спиктов, но быстро и легко взяли бы их под контроль. К несчастью, Агори, готовившие пищу, забыли покормить их. Голодные Спикиты были не особенно требовательны – они пожирали все – и всех – попадавшихся им в когти. Дюжина диких и разъяренных от голода Спикитов вырвалась в деревню.

     Хаос охватил поселение. Агори в панике спасались бегством, Скраллы стреляли Торнаксами, пытаясь вернуть контроль над существами.  Греш увидел, как один из них споткнулся и упал прямо перед стаей. Больше он не поднялся.

     Пользуясь неразберихой, Греш и Стракк взобрались на стену неподалеку от городских ворот. С другой стороны на страже по-прежнему стоял Атакус. Закрытые ворота не давали Спикитам выбраться и сбежать. Кроме того, если бы они сюда добрались, Атакусу было приказано дать им отпор. Стракк спрыгнул на него сверху, оглушил и для виду прислонил бесчувственного стража к стене.

     Глаторианы со всей силы своих ног бросились в пустыню. Они остановились перевести дыхание, только когда оказались на безопасном расстоянии от города Скраллов.

     - У тебя нет ощущения, что это было слишком легко? - задумчиво спросил Греш.

     - Не преувеличивай. Мы получили меч и помогли нескольким Спикитам насладиться едой. И к тому же, почему мы должны беспокоиться о Скраллах? Думаешь, нам стоит вернуть им меч?

     Греш пожал плечами. Может быть, он зря так беспокоится. Однако, у него было нехорошее предчувствие.

     - Дай-ка мне этот меч.

     Лунный свет не позволял ясно разглядеть его, но то, что хотел посмотреть Греш, можно было увидеть и без света факела. В мече не было ничего особенного, но в основании рукоятки ощущалось немного необычное углубление. Когда он нажал на него пальцем, открылось небольшое отделение, в котором лежал маленький металлический предмет.

     - Что это? - спросил Стракк. - Эксидиан? Ледяной кристалл? Отвечай!

     Он успел сказать немало, прежде чем Греш узнал знакомую форму. Внезапно – как будто поняв, наконец, что надо делать – он швырнул предмет на песок и раздавил ногой.

     - Что ты делаешь? - запротестовал Стракк. - Это могло оказаться ценной вещью!

     - Наши жизни стоят дороже, - сказал Греш. - Пошли лучше отсюда.

     Они бросились бежать. Греш время от времени с тревогой оглядывался назад, посмотреть, не гонится ли за ними кто-нибудь. Как ни странно, за пределами города не было преследующих их Скраллов.

     Я уже  видел что-то похожее, - на бегу сказал Греш. – Однажды в пустыне я встретил Агори, которые от чего-то спасались бегством. На них были металлические хомуты, и они болтали что-то насчет того, что они рабы Скраллов... какую-то чушь. Я взял ошейник и увидел, что в середине там вот такой странный предмет. Он посылает сигнал...

     Передатчик для слежения, – заключил Стракк. – Но почему в мече?

     Греш вскарабкался на камни и посмотрел назад. На том месте, где он растоптал передатчик, показались Скраллы. Без всяких сомнений, они продолжат преследование по следам на песке. Однако, чтобы увидеть неглубокие следы, оставленные на песке ногами Стракка и Греша, им понадобится дневной свет.

     - Скраллы купили меч у Охотников за Костями. Я не думаю, что они знали, откуда те его взяли, - размышлял Греш. – Может быть, они считали, что Охотники за Костями отобрали его у Аккара, и Аккар может прийти за ним. Может быть, это была западня для Аккара.

     - Да зачем он им нужен? Аккар – чемпион среди Глаториан, но последнее время мы о нем почти ничего не слышим. Не понимаю, почему кто-то мог заинтересоваться им.

     - Ну, не знаю, - сказал Греш. – Может быть, Скраллы планировали небольшую охоту...

     Они  подошли к лагерю Малума. Похоже, их никто не преследовал. Вспомнив о великолепном обонянии, которым обладали Вороксы, они постарались подойти к лагерю с подветренной стороны. Они поднялись на небольшой холм, за которым находился лагерь, и спрятались в небольшой пещере. В лагере находился Малум рядом с повозкой и двумя Агори. 

     - Нам еще нужно освободить Агори, - напомнил Греш. – Ты займись Малумом, а я отвлеку Вороксов.

     Греш подошел к камням, сверкающим в глубине пещеры. Их блеск означал, что эти камни состоят из испускающего свет минерала. Греш разбил несколько таких камней и покрыл их пылью свои доспехи. Сделав так, он начал светиться в темноте.

     - Дай мне минуту, а потом иди к каравану, - сказал он и отправился к лагерю.

     Стракк занял удобную позицию и выждал должное время. Неожиданно он услышал такой ужасный крик, что даже сам подскочил от страха. Греш, сверкая как самая яркая звезда, выпрыгнул из-за камней и побежал прямо в лагерь.

     Вороксы спасались бегством. Суеверные от природы, они приняли его духа мщения, живущего в пустыне. Однако, Малум обманут не был – он понимал, что Греш хочет разогнать испуганных Вороксов.

     - Без паники! – прорычал он. – Он не дух... но скоро им станет.

     Стракк понял, что момент настал – за повозкой никто не следил. Он сделал глубокий вдох и побежал к лагерю. Прыгнув в телегу, он схватил поводья и пустил Спикита в галоп. Повозка дернулась так внезапно, что Кирболд с Тардуком едва не вывалились из нее. Прежде, чем Вороксы обратили внимание на исчезновение повозки, она были уже далеко.

     - А где Греш? – закричал Тардук. – Он остался там!

     - Это его проблема, - сказал Стракк.

     Тардук схватил слиток эксидиана и замахнулся им на Стракка.

     - Теперь и твоя тоже. Возвращайся.

     - Не надо, - сообщил Кирболд. - Смотри!

     Ярко сверкая в темноте, преследуемый по пятам группой Вороксов, за ними изо всех сил бежал Греш. Стракк натянул поводья, заставив Спикита бежать помедленнее, чтобы Греш мог вспрыгнуть в повозку.

     - Вперед! Быстрее! – крикнул Греш.

     Однако, Спикит тащил тяжелый груз, и разъяренные Вороксы приближались все ближе и ближе. Стракк вдруг увидел возможность оторваться от погони. Это была надежда на спасение. Если они окажутся с другой стороны горы, они на какое-то время пропадут из поля зрения Вороксов. Можно будет бросить повозку, думал теперь великолепный Стракк, спрятаться где-нибудь и дождаться рассвета. Стракк схватил поводья, подхлестнул Спикита, и повозка перевалила на противоположный склон.

     И тут Стракк понял свою ошибку. За перевалом была не пустыня. Там была река Скраллов и смертельно опасные Черные Пики, и Спикит, груз и пассажиры неслись к своему концу.

0

7

Глава 5

     Это правда: в самые критические моменты кажется, что время замедляет свой ход, подумал Греш. Несмотря на все его старания, они - один Глаториан, двое Агори и повозка с ценным грузом - скатывались в глубину, возможно к своей смерти… и тем не менее все вокруг, казалось, происходило в замедленной съемке. Вода приближалась все ближе, и он чувствовал каждое свое дыхание – вдох, выдох, вдох, выдох. А в его мыслях все неслось с бешеной скоростью, и до удара, казалось, оставалось еще все время мира.

     Внизу под ними был исток Реки Скраллов, откуда талые воды с Черных Пиков, сливаясь, питали оазис Таджуна дарящей жизнь жидкостью. Река текла на юг, но из-за жары вся вода испарялась прежде, чем достигала района Атеро.

     Греш приготовился. Даже если бы он и не провел всю свою жизнь возле воды, ему было ясно, что от удара все его кости будут переломаны, так что он наверняка утонет. Головой вперед он врезался в поверхность воды, забыв, что даже здесь Река Скраллов не была очень глубока. Его голова ударилась о камень на дне реки, и все вокруг стало черным..

     Потом мрак потеснили краски жизни. Греш стоял среди Моря Жидкого Песка, но несмотря на то, что был окружен зыбучими песками, умудрялся оставаться на ногах.  Неподалеку горела деревня Вулканус. Агори и Глaторианы тоже горели, но ходили вокруг, как будто ничего не происходило.

     Он взглянул направо. Малум вел на Вулканус стаю Вороксов, но вместо того, чтобы напасть, они прошли сквозь деревню и напали на группу Охотников за Костями. Неподалеку располагалась армия Скраллов и наблюдала за происходящим. Когда отряды хотели сразиться друг с другом, Скраллы победили и тех и других, и Вороксов, и Охотников за Костями.

     Затем случилось нечто еще более странное. Небо пересекла падающая звезда и осветила пустыню на много миль вокруг. Она упала, вырыв кратер в песчаной почве. Оттуда поднимались дым и пламя, и, наконец, медленно поднялась фигура… которую Греш никогда не видел прежде. Вначале он подумал, что это Глаториан, но существо продолжало расти и расти, и вскоре поднялось на несколько миль над поверхностью Бара Магны.

     Фигура все росла и росла… или это Греш уменьшался? Он взглянул вниз, на себя, и заметил, что его ноги наполовину погрузились в зыбучий песок. Он тонул! Он закричал, зовя на помощь, но Агори в Вулканусе были слишком заняты огнем и сражающимися Скраллами. Только гигантская фигура стояла над этим хаосом и звала Греша по имени.

      - Греш…Греш… Греш…

     Глаториан резко открыл глаза. Горящая деревня, зыбучие пески, Скраллы и гигант исчезли. Он лежал на песке и смотрел вверх на двоих Глаториан: Аккара и Киину. Стракк, Тардук и Кирболд сидели неподалеку в тени, отбрасываемой отвесной скалой.

     - Как ты нас напугал! - сказала Киина, улыбаясь.

     - Не пытайся вставать, - посоветовал Аккар.
– Ты очень сильно ударился головой.

     - Что… что вы здесь делаете? – спросил Греш и попытался подняться, несмотря на предостережение Аккара. Немедленно все начало вращаться вокруг него и он снова лег.

     - Когда эксидиан не прибыл в Вулканус, Раану начал нервничать, - ответил Аккар. – Если его не привезут, Иконокс не сможет заплатить свой долг Вулканусу за проигранный матч.

     Греш понимал, что это значило. Мир на Бара Магне обеспечивала Глаторианская система. Каждая деревня рассчитывала, что другая деревня выплатит то, что причиталось за проигранный матч. Если деревня не выполняла этот долг, в лучшем случае ее представители исключались из турниров в Атеро. В худшем случае это вело к ожесточенным спорам и конфликтам. При скудных ресурсах, это было лучше всего – иметь Глаториан, сражающихся друг с другом как представители своих деревень, и решающих таким методом споры между Агори.

     - Аккар убедил Раану немного подождать и не предпринимать поспешных действий, - сказала Киина. – Он сказал, что мы или найдем тебя и эксидиан, или просто проверим, отправил ли Иконокс груз по этой дороге. Мы подъехали как раз в тот момент, когда Стракк выуживал тебя из воды. 

    Греш с удивлением посмотрел на своего товарища – воина из Иконокса. Они со Стракком были кем угодно, но никак не добрыми друзьями, и он знал, что Стракк никогда ничего не делал, если не ожидал чего-нибудь взамен. Их глаза встретились.

     - Тардук  обещал дать мне часть следующего клада артефактов, который он разыщет, если я найду тебя и вытащу из воды, - объяснил Стракк. – Поскольку это была подходящая цена, то...

     Киина гневно посмотрела на Стракка, словно желая преподать ему урок своим трезубцем. Аккар подошел к берегу реки и посмотрел в воду.

     - По крайней мере мы нашли тебя, но, если верить Кирболду, эксидиан на дне реки. Раану это точно не доставит удовольствия.

     - Хуже того, - сказал Кирболд. – Если у нас нет безопасной дороги для перевозки грузов из Иконокса в Вулканус и обратно, то для двух деревень бессмысленно решать проблемы на арене. Если у одной деревни появится что-то, чего хочет другая, будет стычка.

     - Мы может предотвратить это, если сумеем доставить эксидиан в Вулканус, - сказал Аккар, - но ваш Спикит убежал, повозка разбита, а этот район кишит Вороксами и Скраллами… ситуация серьезная.

     Греш заставил себя подняться. На мгновение все завертелось, сначала быстро, потом все медленнее и медленее, и его едва не стошнило. Он пошатнулся и схватился за Аккара. Эксидиан, наверняка, похоронен глубоко в грунте на дне реки. Имея подходящее оборудование, его, вероятно, можно достать, однако, без повозки они смогут унести всего несколько слитков. Даже если они погрузят несколько слитков на Песчаных Сталкеров Аккара и Киины, экспедиция будет далека от успеха. 

     - А что, если попросить повозку в Иконоксе? – предложил Тардук. 

     - Возможно, удастся обойтись без этого, - сказала Киина. – Как ты думаешь, Аккар, не мечтает ли кто-нибудь вон там получить немного эксидиана? – она кивнула в ту сторону, где находился север.

     Аккар улыбнулся.

* * *

     - Это глупая, абсурдная идея, - ворчал Стракк, с трудом тащась по песку. – Не просто глупая – самоубийственная. И, конечно же, они выбрали для этого меня.

     Он удержался от желания оглянуться назад. Стракк точно знал, что Аккар и Киина наблюдают за ним из-за камней, утверждая, что прикрывают его со спины, но он знал настоящую причину. Они хотели быть уверены, что он не сбежит.

     Стракк направлялся на юг от Черных Водопадов, в открытую пустыню. Греш предлагал направиться на север, к Рокстусу, но Киина была против.

     - На той дороге ему ни за что не миновать Малума и его Вороксов, - сказала она. – Кроме того, Скраллы не так глупы, чтобы поверить, что Глаториан по своей воле направится к ним, если есть другой вариант. Нет, встреча должна выглядеть случайной.

     Так что Стракк брел по пустыне, под палящим солнцем, безо всякого снаряжения. Если ему «повезет», он встретит по пути патруль Скраллов. Если нет, он падет жертвой Охотников за Костями или какой-нибудь голодной пустынной твари. Уже в который раз он спросил себя, не лучшей ли перспективой было предлагавшееся ему сражение с Аккаром.

     Стракк остановился, чтобы немного попить. Во время аварии он потерял свою флягу с водой, но, прежде чем отправиться в путь, настоял, чтобы Киина отдала ему свою. Киина опасалась, что Скраллы могут не поверить его рассказу, если у него будет с собой вода, но Стракк наотрез отказался идти куда-либо без воды. Он отхлебнул большой глоток. Когда он отвел взгляд от фляги, то кое-что увидел вдалеке.

     Он увидел направляющихся к нему всадников. Кто они, определить он не мог,– мешали поднимающиеся от песка волны горячего воздуха. Он насчитал примерно полдюжины фигур в доспехах верхом на Песчаных Сталкерах. Стракк вздохнул с облегчением. Охотники за Костями ездили на Каменных Конях, так что всадники, вероятно, не были налетчиками. По крайней мере, он не хотел пасть от руки зловредного бандита.

     Он заставил себя остановиться. Хотя разум кричал ему: «Беги!», Стракк ни в коей мере не был трусом – в конце концов, невозможно быть преуспевающим Глаторианом, если ты боишься. Но он мыслил практично. Случись что-нибудь с ним, его оплата должны быть по крайней мере щедрой… Если она ему еще понадобится…

     Всадники подъехали уже достаточно близко, чтобы он мог их разглядеть. Это был хорошо вооруженный патруль Скраллов, сгорающий от желания поиграть в «Побей Глаториана». Стракк почувствовал, как его колени ослабели. Чтобы его план имел успех, он должен выглядеть измученным и испуганным,– по крайней мере, это нетрудно, - подумал он.

     Лидером группы был элитный воин-Скралл, которого Стракк встречал прежде. Его звали Строниус. Он наблюдал за большинством матчей Скраллов на арене, с непроницаемым лицом и не произнося ни единого слова. Ходили слухи, что он руководит Глаторианами-Скраллами. Случись такое чудо, что один из них проиграет – или просто выиграет недостаточно быстро – он имел разрешение покарать его.

     Видимо, Скраллам не требуется особого повода, чтобы кого-нибудь покарать, - саркастически подумал Стракк.

     Строниус подъехал прямо к Стракку и посмотрел на Глаториана сверху вниз с самодовольной ухмылкой:

     - Глаториан. Так далеко от дома…

     - Я… - начал Стракк.

     Строниус прервал его:

     - Может быть, тебе нужны еда и постель. Уверен, мы сможем подыскать что-нибудь для тебя в Рокстусе.

     Стракк сглотнул. Он слышал много рассказов о Глаторианах, которые отправились в Рокстус – или попали туда вопреки своему желанию: их никогда больше не видели. По слухам, их использовали там как подопытных «морских свинок». Это была еще наименее жуткая версия. Другие предположения о том, что с ними делали в Рокстусе, были еще хуже.

     - Мы с несколькими товарищами ехали по пустыне, - объяснил Стракк. – Наша повозка скатилась с Черных Пиков. Я… только я один выжил.

     - Повозка? – переспросил Строниус. – А что за груз в ней был?

     Стракк немного помедлил, прежде чем ответить – только для того, чтобы это выглядело более убедительно.

     - Эксидиан, мы везли его в Вулканус. Но теперь он на дне реки.

     Строниус улыбнулся. Его глаза заблестели от жадности:

     - Ты знаешь, Глаториан, что мы могли бы прикончить тебя прямо сейчас и забрать эксидиан себе?

     По крайне мере, он честен, - подумал Стракк.

     - Но мы этого не сделаем, - продолжил Строниус. – Как честные жители Бара Магны, мы сделаем вместо этого кое-что другое. Я пошлю одного из моих парней в Рокстус с приказом пригнать сюда повозку, и ты отведешь нас туда, где затонул эксидиан. А потом мы… выловим его, отдадим тебе и отпустим тебя вместе с грузом идти куда захочешь.

    Это не может означать ничего хорошего, - сказал себе Стракк. – Скраллы уж точно не имеют репутации благотворительной организации.

     Глаториан посмотрел вниз - на песок, затем вверх – на Строниуса. Если он согласится на предложение слишком быстро, это не будет выглядеть достоверно – Скраллы знают, что ни один Глаториан не воспримет всерьез слова о том, что они дадут ему уйти – ни с грузом, ни без него. Стракк изобразил внутреннюю борьбу, и, наконец, – что уступает и принимает условия.

     - Согласен.

     - Ты принял мудрое решение, - сказал Строниус, что, очевидно, надо было понимать так: «Сказал бы ты «нет», и был бы уже мёртв».

* * *

     Прошло несколько часов, прежде чем Скралл вернулся с повозкой. Строниус не спускал со Стракка глаз. Пару раз ледяной Глаториан испытывал соблазн выдать план в надежде, что Скраллы позволят ему уйти. Но разум победил – сказав правду, что, сделав так, он навсегда потеряет возможность солгать снова.

     Когда Скралл наконец вернулся, он передал послание от Тумы - вождь Скраллов сомневался относительно плана Строниуса. Однако, он дал согласие, при условии, что «работа» будет сделана как можно быстрее, и «дополнительный материал» будет немедленно доставлен в Рокстус. Стракка называли по-разному, но имя «дополнительный материал» было для него ново .

     Дорога к реке Скраллов прошла в молчании. Стракк надеялся, что остальные Глаторианы держат свое слово и ждут его. Если они передумали и уехали в Вулканус, он в большой беде.

     Когда они поднялись на холм, Стракк увидел знакомое место. Ни Греша, ни Киины, ни Аккара, ни кого-нибудь еще не было видно. В первый момент он внутренне запаниковал – они предали его! Потом он заметил, что на песчаном пляже не видно никаких следов. Он немного успокоился. Если они уехали в деревню, у них не было никаких причин уничтожать следы. План был по-прежнему в силе, и он должен был продолжать играть свою роль.

     - Я не вижу никаких следов твоих тованищей, - сказал Строниус. В его голосе звучало не сомнение, скорее скука. Прожив на Бара Магне прошедший год, он больше не находил трюки Глаториан занимательными.

     - Их унесла река, - ответил Стракк, немного слишком быстро. – Я единственный, кто выжил.

     - Понимаю, - сказал Строниус. – Значит, если я пошлю одного из моих ребят вниз по течению, он найдет их там, где вода выбросила их на песок.

     - Конечно, - ответил Стракк. А что еще он мог сказать?

     Строниус указал на троих своих солдат:

     - Идите и посмотрите, есть ли что-нибудь на дне реки – и как следует. Жизнь Глаториана зависит от этого.

     Трое Скраллов спустились вниз и вошли в воду. Через несколько секунд их бронированные головы вновь показались на поверхности. Один из них подплыл к берегу и выбрался на песок. В одной руке он держал слиток эксидиана.

     - Внизу остатки повозки, - доложил Скралл. – И много слитков, таких, как этот.

     - Очень хорошо, - сказал Строниус. – Вы, все, идите вниз и поднимите материал. А я, тем временем, послежу за нашим «другом».

     Воины-Скраллы пошли работать. Как и в любом выполняемом ими деле, они работали энергично, быстро и тщательно. Снова и снова выныривали они с новыми слитками, которые укладывали в повозку. Чем выше становилась груда, тем шире улыбался Строниус. Без сомнений, он уже думал, как встретит его Тума, когда он вернется с таким сокровищем.

     Когда повозка была полностью загружена, Строниус и его солдаты вновь сели верхом на своих Песчаных Сталкеров. Элитный Скралл осклабился и навел на Стракка метатель Торнаксов.

     - Спасибо большое, Стракк. Мы всегда будем помнить услугу, оказанную тобой поселению Рокстус… и напишем о ней на твоем надгробном камне.

     Стракк закрыл глаза. Он услышал резкий свист вылетающего Торнакса и сразу вслед за этим – пронзительный вскрик. Но кричал не Стракк. Глаториан открыл глаза и увидел, что Строниус лежит на песке.

     - Бросай оружие – сейчас же! – прокричал Аккар из-за близлежащих камней. – Всем слезть с повозки!

     Воины-Скраллы открыли огонь взрывающимися снарядами-Торнаксами. Стракк воспользовался неразберихой и бросился к реке. Он собирался пересечь ее и скрыться в пустыне по ту сторону реки. Он уже почти достиг противоположного берега, когда из-за песчаной дюны появилась Киина.

     - Куда это ты собрался? – резко спросила она, не прекращая поливать Скраллов огнем Торнаксов.

     - Собираюсь уйти с линии огня, - ответил Стракк. – Я безоружен, если ты этого не заметила.

     - То что ты безоружен, будет самой мелкой твоей проблемой, если ты нас покинешь, - бросила Киина. – Например, когда мы сделаем тебя на голову короче. Вот, держи! – Она отдала Стракку свой трезубец. – Начинай приносить пользу. И не забудь – острый конец направляй на злодеев.

     Хотя враги превосходили их численно, Аккар сумел отогнать Скраллов от повозки. Строниус послал одного из своих воинов остановить Глаториана. Воин уже наполовину обошел камень, когда дорогу ему пересек Греш, метнув в него точно нацеленный булыжник. Скралл, кувыркнувшись, упал спиной на песок.

     - Готовы? – крикнул Аккар.

     Киина кивнула и прицелилась.

     - Давай! – крикнула она.

     Двое Глаториан одновременно выстрелили из своих метателей Торнаксов в песок прямо перед Скраллами. Взрывающиеся снаряды разорвались и разбросали песок в воздух и в глаза Скраллов. На время ослепленные, они не смогли помешать Глаторианам Грешу и Стракку и двум Агори добежать до повозки и вспрыгнуть на борт. Аккар подскакал к ним и привел Киине ее Песчаного Сталкера, на которого она тут же вскочила.

     - Вперед! – закричала Киина, разгоняя в стороны Скралловских Песчаных Сталкеров. Греш подстегнул вожжами Спикита, и повозка быстро помчалась прочь. Аккар, обернувшись назад,стрелял в Скраллов, показавшихся из облака песка.

     - Не могу поверить, но сработало, - сказал Стракк.

     - Еще нет, - напомнил ему Греш. – Мы еще не в Вулканусе.

     - И я боюсь, они еще могут выиграть, - сказала Киина, показывая назад.

     Греш обернулся через плечо. Скраллы, верхом на Песчаных Сталкерах, преследовали повозку. Спикиты были быстры и выносливы, но не так быстры, как Песчаные Сталкеры на полной скорости. Было только вопросом времени, когда Скраллы их догонят.

     - Ещё есть хорошие идеи? – спросил Стракк, обращаясь ко всем.

     - Мы с Кииной останемся в качестве прикрытия и остановим их, - сказал Аккар, - а вы добирайтесь до деревни.

     - Ни в коем случае! – сказал Греш. – Это в действительности наша задача. Я не могу позволить, чтобы с вами что-то произошло, потому что вы помогаете нам.

     - Не думаю, что мы нуждаемся в твоем разрешении, малыш, - ответила Киина. – Подыщи подходящее место, Аккар, где мы сможем их перекрестно обстреливать.

     - Подождите-ка, - вмешался Стракк. – Тем, впереди, кто-то есть – в красных доспехах. Может, Вулканус выслал каких-то новобранцев нам в поддержку?

     - Кто бы это ни был, надеюсь, они хорошо вооружены, - сказал Аккар. – У нас вот-вот будет очень суровая стычка.

     Они быстро приближались к фигурам. Когда их стало видно получше, Греш почувствовал, что его желудок скрутился в узел.

     - О, думаю, об этом можно не беспокоиться. Они хорошо вооружены, даже слишком.

     Стракк уставился вперед:

     - Просто не верится. Ну, не может быть, чтобы нам так не везло.

     - Кто они? – спросил Аккар, который по-прежнему не отрывал глаз от приближающихся сзади Скраллов.

     Греш хотел ответить, но слова застряли у него в горле. После всего, что они уже сделали, не верилось, что их миссия вот-вот закончится… и даже больше…

     - Они пришли не из Вулкануса, - сказал он наконец. – В красных доспехах… это Малум. Он и его Вороксы ожидают нас.

     - А Скраллы прямо у нас за спиной, - заметила Киина.

     - И вокруг ничего, кроме бесконечной пустыни, - сказал себе Аккар. – Мест, где можно спрятаться, не видно. Мы не можем ни убежать, ни защититься, а уж и то и другое – меньше всего.

     - Держу пари, у нас хорошие шансы быть убитыми, - сказал Стракк. – Мы вот-вот узнаем…

0

8

Глава 6

     Греш оглянулся. Скраллы были все ближе. Он снова посмотрел вперед – Малум со своими Вороксами также к ним приближались. Четверо Глаториан и двое Агори с повозкой, полной эксидиана, находясь между двумя этими отрядами, не имели особых шансов выжить.

     - Нехорошо, - пробормотал он.

      - Давайте бросим повозку, - внезапно предложил Стракк. – Не могу поверить, что я это говорю, но… сейчас не до эксидиана. Я буду первым.

     - Подумай, - покачал головой Аккар. – Вы  обманули Малума, пообещав ему добыть из Рокстуса его сокровище… и, только что, мы обманули Скраллов, заставив помочь нам вытащить эксидиан из реки. Мне кажется, ты гордился своим талантом оценивать противников, Стракк.

     - Забавно вас слушать, - ответила Киина, – но Вороксы быстро приближаются к нам, а Скраллы – у нас за спиной.  Может быть, нам следует готовиться к сражению?

     - У меня есть идея получше, - сказал Аккар. – Греш, Стракк: кого Вороксы ненавидят больше всех?

     - Скраллов, - сказал Греш.

     - А кого Скраллы считают паразитами, которых надо уничтожать? – подхватила Киина.

     - Вороксов, - улыбнулся Стракк, начиная догадываться о намерениях Аккара. – Ох, нет. Это плохо кончится… но мне это нравится!

     Аккар заставил своего Сталкера скакать быстрее и направился прямо к группе Вороксов. Оказавшись к ним достаточно близко, он остановился, быстро повернулся и поскакал в сторону Скраллов.

     - Друзья Вороксы, вы прибыли как раз вовремя! – крикнул Аккар во всю силу своих легких. – На Скраллов!

     Услышав это, элитный Скралл завопил от ярости. Строниус от всей души презирал Вороксов. Тот факт, что эти существа вступили в союз с Глаторианами, только сильнее злил его.

     И эти жалкие песчаные твари нагло выступают против нас? – думал Строниус. – Они за это заплатят!

     Малум тоже услышал слова Аккара. Он мгновенно понял, чего хочет его старый друг. Он понимал также, что не может уйти из возникшей ловушки, не приняв бой. Аккар воспользовался извечной враждой между Скраллами м Вороксами. У Скраллов было достаточно времени чтобы обстрелять Вороксов Торнаксами.

     - Перестреляйте их, – закричал Строниус. – Уничтожьте их! На Глаториан и Вороксов -вперед!

     Его воины выстрелили в Вороксов из своих метателей. Торнаксы полетели прямо в Вороксов, серьезно ранив троих из них. Оставшиеся быстро забыли про Аккара и его спутников. На них напали Скраллы – инстинкт говорил им, что они должны ответить. Разъяренные, Вороксы ринулись на воинов в черных доспехах.

     Когда стая Вороксов напала на своих самых ненавистных врагов, настало самое время бежать с поля боя. Глаторианы, Агори и повозка быстро покинули его. Звуки разрывающихся Торнаксов и стоны раненых вскоре затихли.

     - Ты подумал, что они могут нас победить, - Киина была в восторге, - и вместо этого заставил их сражаться друг с другом.

     - Нет, я бы хотел, чтобы это закончилось по-другому, - признался Аккар. – Хотя мы не в очень хороших отношениях с Вороксами, они не заслуживают того, чтобы гибнуть от рук Скраллов. Но сегодня наши жизни были в опасности. 

     - А в конце концов, жизнь Глаториан важнее, верно?

Комментировать здесь >>>

+1

9

Аккар натянул поводья своего Сталкера и развернул его. Сзади к ним приближался Малум, тоже верхом на Сталкере, вооруженный мечом и щитом Скраллов. Он был один. Аккар немедленно выхватил свой меч.

     - Вижу, ты объединился с ворами, - сказал Малум.

     - Мы не хотим сражаться с тобой, - вмешался Греш. – Ты сам нашел нас, помнишь? И попросил нас украсть меч в Рокстусе. И мы сделали это, хотя ты первым украл меч у Аккара.

     - Как протекает сражение? – спросил Аккар.

     - Обе стороны понесли тяжелые потери, - сказал Малум, - но схватка продолжается. Мои Вороксы знают, когда пора заканчивать. Я уверен, что Скраллы не будут нас преследовать. Нас слишком много.

     - Я сделал то, что должен был сделать, - сказал Аккар. – Прошу прощения, что твоим ... воинам приходится погибать. Но они, по твоему сигналу, собирались нас убить.

     - Я не в обиде на тебя, Аккар. Выбираться из ловушек - твоя профессия... поэтому ты так и поступил с Вороксами. Но эти двое, Греш и Стракк, пришли на нашу территорию без приглашения. Мы должны разрешить наш внутренний спор.

     Греш спрыгнул с повозки с мечом в руке, готовый сражаться.

     - Мы можем разрешить его здесь и сейчас. Ты этого хочешь, Малум?

     - Придет время, - Малум холодно улыбнулся и покачал головой. – Пустыня непредсказуема, Греш. Иногда она прекрасна и ласкова, иногда убийственно жестока. Один день приносит воду, чтобы утолить твою жажду. На следующий день – умираешь от голода. А на третий день... мой меч унесет твою жизнь.

     Бывший Глаториан схватил поводья своего Сталкера, внезапно развернул его и поскакал прочь. Вскоре он скрылся вдали.

     - Это все? – сказал Стракк с удивлением. – Мы можем идти?

     - Хочешь спросить? – пожала плечами Киина. – Если я правильно помню, ты ему не особо нравишься.

     Ледяной Глаториан знал, что Киина права. Малум однажды едва не лишил его жизни во время матча на арене, стоившего ему изгнания из Вулкануса. 

     - Даже если мы вчетвером выступим против него, у нас будут проблемы. Я его знаю, – высказался Аккар. – Важнее то, что мы должны доставить эксидиан туда, куда вам назначили. Когда Скраллы закончат с Вороксами, они, вероятно, вернутся к охоте за нами. 

***

     Компания продвигалась на юг. Каждый был внимателен и насторожен, каждый постепенно начинал верить, что им удастся добраться до Вулкануса. Кирболд сам пообещал предложить старейшине Иконокса, чтобы Аккар и Киина получили такую же оплату, как Греш и Стракк. Без их помощи миссия могла бы закончиться в Реке Скраллов.

     - Потом у  нас, вероятно, будут проблемы, - сказал Тардук. – После этой поездки я не уверен, что дорога через Черные Пикиe лучше дороги через Дюны Предательства. Как вы считаете?

     - Ты шутишь, да? – засмеялся Кирболд. – Нам повстречались Охотники за Костями, Скраллы, Малум и Вороксы, а еще пустынные летучие мыши, змеи, смертельно опасный водопад… да я хоть сейчас готов идти в Дюны Предательства.

     Киина подъехала к Аккару.

     - А ты что думаешь?

     - Не вижу никаких признаков того, что нас преследуют. Если мы будем продолжать двигаться в таком темпе, тогда все хорошо. В самом худшем случае, мы можем встретить Охотников за Костями.

     - Ты их имел в виду? – вмешался Греш, указывая вперед.

     То, что они увидели, заставило их содрогнуться. На небольшом расстоянии впереди них в песке зияла огромная воронка. Вокруг нее лежали тела нескольких Охотников за Костями – было похоже, что здесь пронесся ураган. Среди мертвых было несколько выживших, но, судя по всему, жить им оставалось недолго. Аккар заметил следы выстрелов Торнаксами и остатки копий Вороксов. Выглядело это так, как если бы эти следы разрушения оставило огромное чудовище.

     - Когда, ты думаешь, это произошло? – спросил он Киину, уже спрыгнувшую со своего Сталкера, чтобы осмотреть одного из Охотников.

     - Где-то около часа назад, - Киина подошла к Охотнику и спросила. – Что случилось?

     Охотник за Костями чуть приподнял голову и его рот беззвучно открылся.  Когда он заговорил, Киина нагнулась над ним пониже, чтобы услышать последнее предсмертное слово. Затем, посмотрев на своих спутников, она сказала:

     - Скопио.

     - Пошли отсюда, - Стракку не нужно было больше никакой информации, чтобы понять, что произошло.

     - Час назад? Может быть, теперь Скопио уже ушел? - с надеждой спросил Тардук.

     - Или, может быть, он прячется в песке под нами и готовится напасть, -  фыркнул Стракк.

     Аккар размышлял. Скопио был самым большим и опасным существом на Бара Магне. Это гигантское скорпионообразное создание было не очень резвым, но, благодаря его размеру, один шаг продвигал его на несколько метров вперед.  Они не знали всех его повадок, так что было трудно сказать, был ли Скопио еще здесь или ушел осматривать другую территорию. Если Скопио причинил эти разрушения и куда-то скрылся, им, конечно, теперь следовало уходить… причем в противоположную сторону.

     - Поехали на юг, - сказал Аккар. – Будем считать, что Скопио не пойдет за нами, если мы отправимся в эту сторону. Надеюсь,  мы благополучно доберемся до деревни.

+1

10

Итак, они поехали прямо в Вулканус. Не прошло и нескольких минут, как земля под их ногами заколыхалась.

     - О, нет… - простонал Стракк.

    Первое сотрясение земли было совсем легким. Второе – посильнее. Сталкер Аккара заволновался и едва не сбросил своего всадника. Затем началось землетрясение. Греш упал лицом вниз на песок, сразу после этого раздался грохот, и земля раскрылась. В образовавшийся кратер засасывался песок, и то же самое вскоре должно было произойти с Грешем. Киина, очень вовремя, схватила его за руку и втащила на повозку.

     Пустыня взорвалась. В воздух поднялось облако пыли, и появился Скопио. Он был готов к следующей схватке.

     А потом все оказалось еще хуже.

     Когда песок и пыль осели, Аккар увидел на спине чудовища фигуру в золотых доспехах. Это значило, что тот, с кем они собирались сражаться как с животным, был в действительности машиной. Перед ними был  Скопио XV-1 и его пилот...

     - Теллурис! – закричал Аккар.

     Стракк метнул на Кирболда яростный взгляд.

     - Когда мы вернемся в Иконокс, я потребую прибавки к зарплате!

     - Если мы вернемся в Иконокс, - поправил его Кирболд.

     Скопио XV-1 был построен таким, чтобы его можно было принять за настоящего Скопио. Но он был намного быстрее и еще опаснее. Сумасшедший Теллурис совершенствовал его много лет, используя детали от других машин. После эпидемии, поразившей его племя 103 000 лет назад, навязчивой идеей Теллуриса стало притеснять и  мучить других. XV-1 идеально подходил для этого.

     Команда пустилась бежать. В Вулканусе было много Глаториан-учеников. Их поддержка могла помочь в битве против гигантской машины. Но Теллурис не собирался давать им такую возможность. Нажав на клавишу на панели управления, он изменил способ движения машины. Вместо ходьбы на четырех ногах, теперь XV-1 мог передвигаться на колесах. Машина теперь не выглядела столь впечатляюще, но могла развивать намного большую скорость. С озорной улыбкой на лице, Теллурис приступил к охоте на новые жертвы.

     - Разделяемся! – прокричал Греш. – Он не сможет погнаться за всеми сразу!

     Это была хорошая идея. Греш и Агори остались на повозке, а остальные рассыпались в стороны. Кого бы ни решил преследовать Теллурис, другие могли обойти его сзади и напасть со спины.

     Смотреть на Глаториан, разбегающихся как испуганные Скарабаксы, было для Теллуриса огромным удовольствием. Кого из них убить первым?  Полная эксидсана повозка не интересовала его. Если бы он хотел эксидсан, он бы забрал его из Иконокса, и никто не смог бы остановить его. Но Глаториан в красной броне явно хорошо соображал – он выкрикивал приказы, и остальные слушались. Было целесообразно заставить его замолчать. Теллурис навел орудие, установленное на хвосте Скопио, на Аккара и выстрелил.

     Аккар услышал, как свистит прорезающий воздух Торнакс. Он дернул поводья Сталкера, заставляя того быстро свернуть вправо. Он увернулся вовремя, но сила взрыва свалила всадника и Сталкера на песок.   

     - Аккар! – закричала Киина, увидев, что ее друг ранен. – Греш, помоги ему! А я займусь Теллурисом.

     Убедившись, что Тесарианин направился к раненому Аккару, она начала атаку. Уклоняясь от дождя Торнаксов, она поехала прямо к Скопио. Теллурис увеличил скорость, пытаясь переехать ее своей машиной, но Киина ловко отпрянула в сторону. Глаторианка прыгнула со своего Сталкера и приземлилась на броню Скопио.

     - Что она делает? – изумленно уставился на нее Аккар. – Это ни к чему хорошему не приведет!

     - Не обязательно,  - сказал Греш. – Мы можем отвлечь его внимание. Как считаешь?

     Оба Глаториана поскакали по направлению к Скопио. Аккар выстрелил в него, хотя знал, что Торнакс неспособен повредить панцирь машины. Он хотел только, чтобы Теллурис  сосредоточил внимание на нем, а не на Киине.

     - Посмотри сюда! – закричал Аккар. Его Сталкер сумел обойти Скопио и подъехать с другой стороны.

     - У меня есть идея, - сказал Греш. – Вернемся к повозке.

     Глаторианы быстро направились к повозке. Не останавливаясь, Греш склонился с седла и схватил два слитка эксидиана. Оказавшись достаточно близко к Скопио, Глаториан спрыгнул на землю, отступил в сторону и быстро вставил оба слитка между колесами машины. С противоположной стороны Аккар сделал то же самое.

     Эксидиан ценился столь высоко за свою исключительную твердость и  прочность. Этот металл не ржавел и деформировался, как другие. Будучи таким «другим», металл, из которого были сделаны шасси Скопио, не мог с ним конкурировать. Визг и скрежет деталей гусеничных колес возвестили, что в дуэли между шасси XV и эксидианом победил эксидиан.

0

11

Тем временем Киина подбиралась к кабине Скопио. Один раз она споткнулась и едва не соскользнула вниз. Она почти сорвалась, но в последний момент ухватилась за «жало» машины. Держась за него, Киина выкарабкалась наверх, и оказавшись достаточно высоко, прыгнула прямо в кабину XV, приземлившись за спиной Теллуриса. Без всяких колебаний он попробовал бежать, но Киина схватила его  за лодыжку и подняла в воздух.

     - Я слишком устала, когда лезла сюда, понял? – сказала Киина, держа Теллуриса вниз головой. – Думаю, что не удержу тебя так слишком долго. Лучше поскорее все обсудить, а то мой метатель нацелен на пульт твоей игрушки.

     - Знаешь, что произойдет, если ты выстрелишь? – расхохотался Теллурис. – Бабахнет как следует,  и все мы умрем. Я, ты и твои друзья внизу. Ты умрешь, поняла?

     Киина подняла его повыше и пристально на него посмотрела.

     - Думаешь, меня это беспокоит?

     Теллурис не выказал страха. Он был или невероятно смелым, или сумасшедшим, или одержимым. Он хладнокровно спросил, как если бы они беседовали о погоде:

     - Что ты собираешься делать?

     - Я дам тебе выбрать, - сказала Киина. – Или я убиваю тебя и забираю машину, которую члены моей команды уничтожат и уйдут в пустыню, или...

     - Или что?

     - Недалеко отсюда есть много воинов-Скраллов, - продолжила Киина. – Поверни назад свой драндулет, заставь их вернуться туда, откуда они пришли, и считай, что с делом покончено.

     Теллурис колебался. Ему еще не приходилось иметь дела с этими пришельцами с севера. Но он знал, что Скраллы – серьезные противники.

     - Ну, что ты выбираешь? Боишься этих глупцов в черных доспехах?

     - Нисколько, - сказал Теллурис. – Я разыщу их. Но если я встречу вас снова на своей территории, вы не уйдете так легко.

     Киина ухмыльнулась и поднесла Теллуриса к кромке машины.

     - Что ты делаешь? Ты же сказала, что освободишь меня! – запротестовал Теллурис.

     - Я никогда не говорила, что так сделаю, - сказала Киина. – Я решала, оставить ли тебе машину или забрать ее себе. А вопрос, отпускать тебя или нет, мы не обсуждали.

     Сказав это, она выпустила его ногу. Теллурис коротко вскрикнул, и его тело рухнуло на песок. Аккар тут же подошел к нему, посмотреть, жив ли он. 

     - Живой, - сказал он с облегчением.

     - Конечно, живой. Он был бы превосходен на арене, вдали от всех этих камней, – сказала Киина, спускаясь со Скопио. – По крайней мере, так он нам не помешает.

     - Я не понимаю, - сказал Греш. – Я же слышал, что он сказал. Он пообещал отправиться искать Скраллов.

     - Ох, какой же ты еще новичок, - покачала головой Киина. – И когда ты только научишься? Он сказал: "Я разыщу их", а подумал "Но когда я закончу с ними, Глаторианы будут следующими." Если хочешь добиться чего-то как Глаториан, учись мошенничать.

0

12

***

    Через несколько часов на горизонте показался характерный силуэт большого строения в центре Вулкануса. Вскоре после этого они подъехали к первому дому, где их приветствовали стражники. Хотя Стракку никогда не нравилась огненная деревня, он был доволен, как никогда в жизни.

     Раану, вождь Вулкануса, в этот день был счастливейшим Агори в городе. Аккар знал, что его реакция вызвана в основном эксидианом, который наконец-то доставили по назначению. Но было и кое-что другое: Иконокс выплатил долг Вулканусу. Победа Глаториана огненного племени была только началом. Войны с племенем Льда не будет. Система Глаториан работает превосходно, и ничего не надо менять. 

     Метус пришел поздравить Стракка, Греша, Кирболда и Тардука. Когда торжественный момент закончился, Метус отвел Стракка в сторону и тихо сказал:

     - Я обо всем договорился. Сразу после Большого Турнира у тебя бой с Аккаром. Раану настоял, чтобы сражение состоялось здесь, так что...

     - Он спас мне жизнь... всем нам спас жизни, - прервал его Стракк. – Но я предвижу удовлетворение от победы и хорошую оплату.  Согласен.

     На окраине деревни, Киина и Греш смотрели, как в пустыне садится солнце.

     - Мы убедились, что северная дорога слишком опасна, - сказала Киина. – Едва не провалили задание. Был ли смысл проходить через все это? 

     - Да. Я думаю, да, - сказал Тесарианин. – Правда, мне пришлось убегать от Скраллов, сражаться с Вороксами и терпеть Стракка... но я понял, что у меня есть друзья. Ты и Аккар.

     - Правильно. Тебе надо многому научиться, но у тебя действительно талант. Если когда-нибудь будешь в Таджуне, можем вместе потренироваться.

     - И ты научишь меня тем движениям, которое использовала, когда взбиралась на Скопио? – улыбнулся Греш.

     - Тебе понадобится много уроков, - засмеялась Киина, когда они возвращались в деревню.  – Давай поговорим о том, как пройти первый раунд схваток на турнирах.

     - Согласен. Но, знаешь что? – Греш отбросил оброненный Агори кусок эксидиана. – Выжить в битве – вот что важно.

КОНЕЦ

Комментировать здесь >>>

0


Вы здесь » Кини-Нуи » Рассказы » The Crossing